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Tom Wilson est le méchant en chef du hockey.  Ou est-il?


Selon certains de ses pairs, l’attaquant des Capitals de Washington, Tom Wilson, est une menace. Un intimidateur. Un punk. Un crétin. Il est imprudent, vicieux, sale et mauvais pour le hockey. Il aurait pu s’intégrer il y a 30 ans, mais sa conduite – contrôles illégaux et coups sûrs, au prix de cinq suspensions dans sa carrière – n’a pas sa place dans la LNH soucieuse de la sécurité d’aujourd’hui.

Tom Wilson, selon d’autres, est un très bon mec. Un meneur. Une force unificatrice. Un excellent coéquipier. Il est attentionné, consciencieux, attentionné et génial dans les vestiaires des Capitals. Il aurait pu s’intégrer il y a 30 ans, mais son style – musclé et physique, avec des compétences et une vitesse parmi les six premiers – est d’autant plus convoité maintenant que les joueurs de la ligue ont tendance à devenir plus petits et plus rapides.

Dans un sport brutal plein de paradoxes, personne ne penche plus vers l’extrême que Wilson, un tas de dynamite de 6 pieds 4 pouces et 225 livres dont les singeries (ou les efforts) semblent susciter la rage (ou le respect) près de chaque match. Sa dernière mésaventure, une mêlée après le coup de sifflet avec deux Rangers le 3 mai, lui a valu 14 de ses 96 minutes de pénalité en tête de la ligue cette saison, une amende maximale de 5000 $ du département de la sécurité des joueurs et de l’indignation à travers l’empire du hockey pour un autre incident qui a renforcé sa réputation de méchant en chef de la LNH. Il a également inscrit un but et une aide ce soir-là, alors qu’il a grimpé vers le plus grand nombre de points par match de sa carrière (0,70).

Alors que Washington se prépare à ouvrir les séries éliminatoires samedi à domicile contre les Bruins de Boston, la réputation de Wilson le traîne comme des gaz d’échappement, alors même qu’il professe des remords; alors même que d’autres se livrant à des jeux dangereux ou irresponsables ne sont ni déchirés ni punis; et même si toutes les autres équipes le poursuivraient immédiatement s’il devenait disponible – ce qu’il ne fera pas.

En tant qu’ailier capable de patiner sur une ligne avec les stars Alex Ovechkin et Nicklas Backstrom et de les protéger également, Wilson, 27 ans, est trop précieux pour les Capitals, qui depuis près d’une décennie savent ce que peu de gens sont prêts à admettre à son sujet: il défie une classification facile.

Tom Wilson était grand. Peut-être 6 pieds 2 pouces, 190 livres, un gabarit professionnel déjà, quand à 16 ans il a tonné dans la Ligue de hockey de l’Ontario en 2010. «Je lui ai serré la main la première fois», a déclaré Danny Vanderwiel, un coéquipier des Plymouth Whalers, « et pensait qu’il était un grizzli.

En compétition pour le temps de glace avec des joueurs plus âgés, Wilson savait comment l’obtenir. Comme l’a rappelé le gardien Matt Mahalak, dans l’un des premiers matchs de Wilson, il a égalisé trois joueurs, forcé un roulement, a réussi un tir au but, a rôdé dans la bouche du but pour un rebond et s’est battu – le tout lors de son quart d’ouverture.

«Nous sommes tous assis sur le banc à nous regarder comme, ‘Qui est cet enfant?’ Nous étions tellement excités qu’il était de notre côté et non de l’autre.

Matt Mahalak, gardien de but

La OHL est une des meilleures ligues juniors majeures, mais peu de ses joueurs, le cas échéant, correspondaient à la combinaison de taille, de force et d’habileté de Wilson. Superbe sur l’échec avant, il a intuitivement compris comment un jeu se déroulerait, lui permettant d’atteindre la rondelle avant le défenseur.

«Ils auraient presque l’air d’un cerf dans les phares et de voir ce gros corps venir sur eux», a déclaré Brian Sommariva, qui était le directeur général adjoint de Plymouth à l’époque. «Il prenait exactement la même route qu’ils empruntaient. La prochaine chose que vous savez, c’est qu’il y a une grosse collision et un roulement. »

Wilson a savouré ces grosses collisions, bien qu’une en particulier – un coup franc, a déclaré Sommariva, qui a assommé un joueur plus petit – l’a laissé visiblement secoué. Dans l’équipe de Plymouth, les joueurs éliminés pour les matchs étaient assignés à suivre les statistiques, y compris les coups sûrs, gagnés lorsqu’un joueur séparait un adversaire de la rondelle ou le retirait complètement du jeu. Invariablement, Wilson s’est classé près du sommet.

Mais les entraîneurs, sentant qu’il pouvait marquer des buts et les mettre en place, exigeaient plus. Les Capitals, qui l’ont repêché 16e au classement général en 2012 pour ajouter un peu de talent à leur alignement, le voulaient aussi.

Ainsi, à Plymouth, Wilson a consacré une pratique supplémentaire au maniement du bâton, au patinage et à la redirection des tirs, essayant d’imiter l’attaquant des Red Wings de Detroit Tomas Holmstrom. Sa production a grimpé en flèche, ses minutes de pénalité ont chuté et il a enregistré du temps sur l’unité de jeu de puissance des Whalers. Quand une bagarre a éclaté, l’entraîneur de Plymouth, Mike Vellucci, a réprimandé Wilson pour son implication: il était trop important pour perdre à cause d’une blessure ou d’une suspension.

Son séjour à Plymouth s’est terminé par une frénésie de buts en séries éliminatoires en 2013 – 17 points (et 41 minutes de pénalité) en 12 matchs. Après à peine une semaine chez les mineurs, Wilson a rejoint les Capitals pour le cinquième match de leur match de quart de finale de conférence contre les Rangers. Ils savaient qu’à 19 ans, Wilson pouvait engrener sur leur quatrième ligne, et il l’a fait. Il a cliqué encore mieux avec sa nouvelle équipe.

Tom Wilson était curieux. Curieux de connaître le code de conduite non écrit, veillez à ne pas offenser les anciens combattants avec des paroles et des actes. Curieux de connaître ses coéquipiers, leurs intérêts, leurs familles et leurs plans de dîner. Il a posé des questions intelligentes. Il a écouté.

«Il est juste la personne avec qui tout le monde veut être. Si vous êtes avec un groupe de cinq personnes et que les pieds de tout le monde pointent vers une personne parce qu’ils attirent clairement l’attention, Tom est ce type.

Karl Alzner, coéquipier de Wilson à Washington pendant quatre ans

Karl Alzner a qualifié Wilson l’un des deux meilleurs coéquipiers qu’il ait jamais eu, à n’importe quel niveau – l’attaquant des Capitals TJ Oshie étant l’autre. Dans le vestiaire de Washington, la bienveillance charismatique de Wilson est un multiplicateur de force qui unit les joueurs quels que soient leur âge, leur nationalité ou leur état matrimonial. Il défend ses coéquipiers sur la glace et se lie ensuite avec eux. Lors des repas d’équipe, il est aussi susceptible de manger avec des recrues qu’avec des stars. Sur la route, il organise des dîners, soucieux d’inclure les jeunes et les nouveaux joueurs.

“Il est un connecteur majeur dans ce vestiaire”, a déclaré l’ancien entraîneur adjoint Reid Cashman, “et pourquoi c’est si proche.”

Cashman s’est joint au personnel des Capitals en juillet 2018, un mois après que l’équipe ait remporté sa première coupe Stanley. C’était son premier travail dans la LNH, et pour un étranger, la salle était un peu intimidante. L’équipe était serrée, cohérente par la catharsis, et une frontière invisible séparait ceux qui avaient hissé le calice de ceux qui ne l’avaient pas fait. Wilson, l’un des premiers joueurs à se présenter, a facilité la transition de Cashman.

Cette saison-là, Wilson serait le candidat de Washington pour le trophée commémoratif King Clancy de la ligue, remis chaque année à un joueur qui a déployé des efforts humanitaires et communautaires exceptionnels. Wilson a travaillé avec la Make-A-Wish Foundation, entre autres groupes.

“Aussi bon qu’un humain, un coéquipier, une personne avec qui j’ai été”, a déclaré Cashman. «Et ce n’est pas une hyperbole.»

À tel point, a poursuivi Cashman, qu’il pouvait imaginer Wilson succéder à Ovechkin, 35 ans, en tant que capitaine de Washington. Lorsqu’on lui a dit cela, Alzner a accepté – «il est le battement de cœur de l’équipe» – mais a offert une mise en garde. Il se demandait si cela arriverait réellement, à cause de la réputation de Wilson, vous savez.

Tom Wilson était détesté. Aussi loin que sa saison recrue, quand il a labouré Brayden Schenn tête la première dans les planches. Le venin a ensuite craché, comme il l’a fait lorsque Wilson a percuté Brian Campbell par derrière, en 2015. Comme il l’a fait quand il a tapé Robert Thomas tard, en 2017. Et neuf jours plus tard, quand il a embarqué sur un Sammy Blais sans défense. Et en 2018, quand son épaule a cogné la tête de Zach Aston-Reese. Cinq mois plus tard, Wilson a aplati Oskar Sundqvist au milieu de la patinoire et a reçu une suspension de 20 matchs qui serait ramenée à 14. Il s’agissait de sa quatrième suspension en 105 matchs.

La totalité du carnage infligé par Wilson – personne n’a accumulé plus de minutes de pénalité au cours des huit dernières saisons, selon Hockey Reference – a suscité des critiques de toutes les couches du sport, ainsi que de tous les coins des médias sociaux. Quand Alzner a signé avec Montréal avant la saison 2017-18, ses nouveaux coéquipiers ont appelé Wilson des choses non imprimables. Il était de son devoir, a déclaré Alzner, de changer d’avis, tout comme il le fait sur Twitter, en envoyant des messages directs aux détracteurs disant que Wilson n’est pas un hors-la-loi et qu’ils achèteraient son maillot s’il jouait pour leur équipe préférée. À contrecœur, ils sont d’accord.

Pourtant, le modèle de comportement de Wilson est inquiétant. Les preuves sont convaincantes. Les clips vidéo semblent mauvais. Le contact, dans certains cas, est indéfendable. Il est naturel de se demander pourquoi quelqu’un d’aussi scruté que Wilson, qui a rencontré le département de la sécurité des joueurs de la ligue et a promis de s’adapter, et a également exprimé son inquiétude pour ceux qu’il a blessés, continue de repousser les limites. Là encore, il est impossible d’attribuer une intention. Pour beaucoup, il est beaucoup plus simple de faire des proclamations radicales et de distiller Wilson en termes digestibles. Comme un méchant.

«Tout le monde mourrait pour mesurer 6 pieds 4 pouces et être capable de vaincre la pisse des gens, mais aussi de marquer 20 buts, vous voyez ce que je veux dire?

Danny Vanderwiel, ancien coéquipier des Plymouth Whalers

Au hockey, 10 joueurs poursuivent une rondelle aussi vite qu’ils peuvent patiner, percutant tout ce qui les sépare. Une norme nébuleuse distingue ce qui est toléré de ce qui ne l’est pas, et le moindre changement de tête peut transformer un coup juste en une fraction de seconde. Wilson a étudié ses transgressions et a dit qu’il avait appris de chaque suspension.

Après son coup sur Sundqvist, que Cashman a dit que Wilson a regardé d’innombrables fois, il a travaillé avec deux assistants de Washington, Scott Arniel et Blaine Forsythe, pour ne pas diriger avec son bâton: si son bâton restait sur la glace, ils lui ont dit, alors ses bras et les coudes resteraient baissés aussi.

Après cela, Wilson, jouant dur mais propre, a évité la punition jusqu’en mars, quand il a été amarré sept matchs pour avoir percé Brandon Carlo de Boston. Puis vinrent les événements du 3 mai, lorsque Wilson frappa deux attaquants des Rangers, Pavel Buchnevich et Artemi Panarin, et faillit claquer Panarin, qui avait sauté sur le dos de Wilson, et le jeta la tête la première sur la glace.

Les Rangers, dans un communiqué, dénoncé «L’effroyable acte de violence de Wilson». Wilson a contacté Panarin. Les Capitals, comme ils l’ont fait à plusieurs reprises au cours des huit dernières années, ont rappelé à Wilson de jouer de manière agressive, mais aussi de se rappeler que tout le monde le regardait.

Tom Wilson était coincé. Entre le joueur, les gens pensent qu’il est et le joueur qu’il veut être. Entre l’époque où régnait la violence sans entraves et celle où les forces de l’ordre sont dépassées.

«Si vous remettez Tom Wilson dans les années 90, au début des années 80, il n’est qu’un fils de pute coriace et personne ne réfléchit à deux fois. Mais le jeu a évolué. »

Stu Grimson, ancien exécuteur de la LNH

Le hockey a en effet évolué. Les combats se sont estompés. Se soumettre à une gamme de facteurs – science des commotions cérébrales, attitudes progressistes à l’égard de la santé et de la crise d’anciens durs décédés de la CTE, la maladie dégénérative du cerveau associée à des coups répétés à la tête – la LNH a édicté des règles contre le ciblage au-dessus du cou.

Il y a aussi une composante financière en jeu: les fans paient pour regarder Connor McDavid, Auston Matthews et Nathan McKinnon éblouir sur la glace, pas pour qu’ils manquent de temps à cause d’un succès sommaire.

“Ce sont eux qui rapportent probablement le plus de revenus, et la ligue veut protéger ses gars et protéger sa marque”, a déclaré Alzner, ajoutant: “C’est comme si la ligue voulait autant de compétences que vous en avez, et ensuite nous découvrirons le reste plus tard.

Wilson est une valeur aberrante dans une foule d’alphas. Bien que les quarts plus petits et plus rapides bafouent les conventions de la NFL, les joueurs plus petits et plus rapides de la LNH ont modifié l’art de la construction de la liste. Le pouvoir des attaquants, bien qu’à peine éteint, ne peuplera plus la liste de toutes les équipes. Parmi ses frères, Wilson est le plus remarquable et l’un des plus efficaces.

En extrapolant les statistiques qu’il a enregistrées dans cette saison tronquée sur 82 matchs, il aurait terminé avec 58 points et 167 minutes de pénalité. Seulement quatre fois un attaquant a atteint ces chiffres au cours des 25 dernières années, selon Hockey Reference.

«Ils n’aiment pas qu’il soit suspendu et ils n’aiment pas qu’il blesse parfois les gens, mais il est tellement unique, le type de joueur qu’il est», a déclaré Alzner à propos des Capitals. “Il y a des gars sur lesquels vous pourriez probablement tourner la page s’ils ne se conforment pas à ce que veut la ligue ou à ce qu’une équipe veut, mais Tom n’est pas ce gars-là.”

Et ainsi Wilson continue de jouer. Dans une ligue qui préfère jouer différemment. Pour une équipe qui l’aime tel qu’il est.





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