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Quand 60 minutes d’hystérie ont presque abattu une mission de la NASA sur Saturne

NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute via Getty

Peu d’obstacles auraient pu être plus graves. Pour qu’un vaisseau spatial atteigne le système Jovian avec une vitesse suffisante pour finalement atteindre l’orbite autour d’Europe, il devait soit être lancé à partir d’une puissante fusée (ce qui manquait à la NASA, limitant le vaisseau spatial à un déploiement de navette spatiale) ou être absurdement léger (dont le blindage de rayonnement requis. rendu impossible). Les ingénieurs de JPL ont précipité des équations écrites à la craie avant de pousser les poings contre des tableaux noirs dans des accès de désespoir.

Rien pour la NASA n’était déjà gratuit… sauf pour les aides de gravité. Habituellement, l’agence pourrait compenser les faibles vitesses des engins spatiaux lourds en empruntant des trajectoires de vol indirectes et en utilisant des planètes rencontrées en cours de route pour tirer et pousser le pèlerin robotique vers l’extérieur, vers l’intérieur ou vers l’avant. Les lois de la physique étant immuables, et les chiffres saillants connus, les dynamistes orbitaux de la NASA pourraient le faire toute la journée, en exécutant les chiffres pour lancer des engins spatiaux avec précision, d’une planète à l’autre: propulsion gratuite d’Isaac Newton. C’était incomparablement la meilleure affaire dans l’exploration spatiale.

Mais ensuite, le journalisme de tabloïd de la télévision s’est impliqué et tout est devenu compliqué.

En 1997, alors qu’elle attendait à Cap Canaveral le décollage, la mission Cassini fut soudainement assaillie par des protestations politiques. Cassini transportait trois générateurs thermoélectriques radio-isotopes, alimentés par la désintégration du plutonium 238. Le plutonium n’était pas du Retour vers le futur variété – une goutte inquiétante de substance effrayante en effet dans un condensateur de flux fait maison – mais était plutôt stockée sous une forme céramique, enveloppée d’iridium et incrustée de graphite. Il ne peut pas se corroder, ni être effacé par la chaleur, ni se vaporiser, ni se désintégrer sous forme d’aérosol, ni se dissoudre dans l’eau. Il a été conçu pour résister non seulement à l’explosion de la fusée qui le transportait, mais même à une rentrée catastrophique dans l’atmosphère terrestre. Parce qu’il ne pouvait pas se vaporiser, dans une situation de catastrophe, personne ne l’inspirerait par inadvertance et ne développerait des super pouvoirs ou des appendices supplémentaires. En fait, il a été conçu pour que vous puissiez même manger les choses. Le corps humain ne pouvait pas l’absorber.

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Mais 10 jours avant trois millions et demi de livres de poussée de fusée placent des pouces entre Cassini et la Terre, un nombre beaucoup plus petit – 60, comme dans 60 minutes– a presque cloué la NASA au sol. Le magazine d’information de CBS TV a diffusé un article sur le vaisseau spatial bientôt prêt pour Saturne, Steve Kroft en vedette dans le segment. La ligne d’ouverture du correspondant: «Le 13 octobre, une fusée Titan IV doit décoller de Cap Canaveral transportant soixante-douze livres de plutonium mortel; assez de plutonium, en théorie du moins, pour administrer plusieurs fois une dose mortelle à chaque homme, femme et enfant sur la face de la Terre.

Et ça n’a fait qu’empirer à partir de là. Cassini était une réflexion après coup dans l’histoire, et les interviews d’experts étaient entrecoupées de commentaires de… non-experts, pour être gentils, mais très bien parlés non-experts, dont les contributions – les généreuses! —Incluait des lignes telles que: «Qu’est-ce qui donne à quiconque, y compris le gouvernement fédéral, le droit de risquer la mort de la population ou — ou des blessures simplement pour l’exploration spatiale?

Le segment mettait en vedette un expert en plutonium du ministère de l’Énergie déclarant catégoriquement que même si la fusée, le vaisseau spatial et le plutonium céramique scellé au graphite et enveloppé d’iridium explosaient sur la rampe de lancement, il était littéralement impossible pour les débris de faire ce que les manifestants dit qu’il le ferait. Mais juste pour être équilibré, la ménagerie de Kroft de malfaiteurs a décrit avec des détails effrayants quel plutonium – pas sous la forme utilisée par la NASA, que vous pourriez saupoudrer en toute sécurité sur vos céréales de petit-déjeuner, car, encore une fois, tu pourrais le manger—Pourrait faire pour le corps humain. Parmi les faits saillants: «cela peut produire un cancer du poumon» et «vous pourriez avoir des nombres comme 100 000 personnes ou plus qui développent un cancer du poumon» et «s’il y a une telle explosion, vous pouvez dire au revoir à la Floride.»

Kroft a même trouvé un ancien employé de la NASA («Il n’est ni un scientifique ni un ingénieur», admit Kroft, «mais…») pour déplorer publiquement son rôle dans la mise en danger de vies pour des frivolités telles que l’exploration spatiale. «Je me sens coupable, très franchement», s’est plaint l’initié pénitente.

Pour sceller l’accord, Kroft a entrecoupé l’histoire avec des extraits d’une interview avec Wes Huntress, chef du programme planétaire de la NASA, qui avait présidé à l’atterrissage réussi de Mars Pathfinder quelques mois plus tôt.

“Cela vient de votre propre déclaration d’impact sur l’environnement”, a déclaré Kroft à Huntress – le ton de l’hôte solide mais affable, son visage dur mais les yeux en quelque sorte bienveillants. «Je veux vous en lire deux ou trois choses.»

Huntress était un pionnier dans l’étude des nuages ​​interstellaires et l’un des plus grands experts mondiaux de l’exploration planétaire, mais il n’était pas exactement du matériel de télévision tabloïd, et après la cavalcade d’activistes qui se disputaient de manière convaincante et sans interruption, il semblait moins confiant en son réponses.

Citation de Kroft: «S’il y a un accident, il parle, cite, ‘d’enlever et d’éliminer toute la végétation dans les zones contaminées, de démolir certaines ou toutes les structures et de déplacer définitivement la population touchée.’ ‘

“S’il devait y avoir un tel accident”, a déclaré Huntress, avec précision mais sans aide.

Kroft répondit: «Je veux dire, cela semble assez drastique…» et Kroft attendit patiemment que Huntress, en possession de la corde nécessaire pour se pendre, remplisse le silence, qui 60 minutes les sujets d’entrevue l’ont toujours fait, et il l’a fait et l’a fait.

«Eh bien, ce dont ils parlent probablement le plus, ce sont les dégâts sur le site, près de – près de – près de la rampe de lancement parce qu’il y a clairement, quand l’une de ces choses se passe, beaucoup de dégâts près de la rampe de lancement. “

Et après que Huntress ait dansé et décalé –ce type ne savait même pas ce que disait son propre rapport officiel d’Armageddon!– et enfin balancé gracieusement de la potence, des condamnés à mort bien rodés ont suivi, expliquant précisément comment la vie telle que nous la connaissons touchait à sa fin, et embrassez vos bébés ce soir parce que notre quête imprudente pour conquérir le cosmos – Saturne! Cette mission inutile à un géant du gaz, quoi que cela signifiait, laissera des survivants mutés se battre pour les dernières conserves sur les étagères des magasins saccagés.

Pire encore, Cassini prendrait un deuxième coup sur les peuples pacifiques de la planète Terre! S’il n’explosait pas au lancement, il devait suivre une trajectoire VVEJGA pour se frayer un chemin vers Saturne: c’est-à-dire deux balançoires de Vénus (V, V), puis il le ferait jouer au poulet avec la terre, et si quelque chose n’allait pas … (mais si tout s’est bien passé, de la Terre [E] à Jupiter [J] pour une assistance gravitationnelle [GA]).

Quand 60 minutes d’hystérie ont presque abattu une mission de la NASA sur Saturne

La police de sécurité de l’US Air Force forme une ligne pour contrecarrer les manifestants qui manifestent contre le lancement prévu d’un vaisseau spatial à propulsion nucléaire Cassini devant la barrière de sécurité le 4 octobre 1997 à la station de l’Air Force de Cape Canaveral en Floride. Le Cassini est un vaisseau spatial scientifique qui se rendra à Saturne pour un voyage de cinq ans en orbite autour de la planète et déploiera une sonde à la surface.

Roberto Schmidt / AFP via Getty

L’administration Clinton n’a vraiment pas eu le temps pour cela, mais a consciencieusement absorbé les lettres paniquées et les optiques des manifestants saisissant des clôtures en maille de chaîne surmontées d’un accordéon sur le périmètre de Cap Canaveral, tandis qu’à l’intérieur, la police alignée en gilet pare-balles et portant des boucliers anti-émeute regardait silencieusement. , en attendant juste – quoi? Tirer? Brandir des matraques?

Néanmoins, la NASA est allée de l’avant avec son lancement de fusée imprudent susceptible de ne laisser que des cafards rampant sur la Terre (ou tout ce que certaines futures espèces appelleraient cette planète), et tout allait bien, comme cela avait été le cas pour des lancements précédents des dizaines de fois. Mais le message du siège à ceux qui déposent de futures missions spatiales: si vous devez lancer des matières radioactives, ne pas planifier des trajectoires pour ramener le vaisseau spatial sur Terre pour une assistance gravitationnelle. Personne n’a besoin du mal de tête.

Ce qui signifiait, pour Karla et sa société, des discussions de plusieurs années sur les compromis potentiels pour la mission Europa Orbiter, comme on l’a appelé. Ils ont analysé d’autres trajectoires, d’autres lanceurs – n’importe quoi pour obtenir plus de masse pour un retour scientifique approprié. Quel matériel rendez-vous «rad-dur» – insensible aux radiations (mais coûteux) – plutôt que simplement enveloppé de «masse stupide», c’est-à-dire de gros blocs de blindage protecteur bon marché? Quelle était la plus petite charge utile scientifique possible? En fin de compte, ils ont trouvé un milieu relativement heureux: un vaisseau spatial capable de lancer directement et d’atteindre le minimum scientifique requis pour rendre une expédition Europa intéressante, et la NASA l’a adorée, puis le coût a doublé et en 1999, Ed Weiler l’a abattu. Juste comme ça.

De LA MISSION, ou: Comment un disciple de Carl Sagan, un ancien coureur de motocross, un membre du Congrès du Texas Tea Party, la pire vendeuse de machines à écrire du monde, California Mountain People et un fonctionnaire anonyme de la NASA sont entrés en guerre contre Mars, ont survécu à une insurrection à Saturne , Échangé des coups avec Washington et volé un tour sur une fusée lunaire de l’Alabama pour envoyer un robot spatial à Jupiter à la recherche du deuxième jardin d’Eden au fond d’un océan extraterrestre à l’intérieur d’un monde de glace appelé Europa (Une histoire vraie) par David W. Brown. Copyright © 2021 par David W. Brown. De Custom House, une ligne de livres de William Morrow / HarperCollins Publishers. Réimprimé avec permission.

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