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Opinion : ce que la Chine doit faire si elle veut atteindre ses objectifs économiques ambitieux d’ici 2049


Compte tenu de son succès depuis le début de la réforme économique en 1978, ce type de transformation est certainement possible. Mais c’est difficile et pas garanti. La Chine est confrontée à de sérieux défis nationaux tels qu’une population vieillissante, une fracture rurale-urbaine, un système financier sous-développé, une innovation insuffisante et une dépendance aux sources d’énergie à base de carbone. En outre, les relations économiques extérieures de la Chine sont devenues conflictuelles avec un certain nombre de partenaires majeurs, ce qui a entraîné des barrières croissantes au commerce et à l’investissement dans les deux sens.

Ce déclin a peut-être été favorisé par la politique de l’enfant unique, mais son assouplissement n’a pas produit plus de bébés. La Chine est comme de nombreux autres pays asiatiques densément peuplés, avec des coûts de logement et d’éducation élevés, où de nombreux couples choisissent d’avoir un enfant ou aucun.

Même une certaine augmentation de la fécondité n’affecterait pas la population active avant 20 ans. La population chinoise a peut-être déjà atteint son apogée. Plus important encore, la population en âge de travailler a déjà commencé à décliner. La population âgée devrait augmenter considérablement au cours des prochaines décennies. La cohorte des plus de 65 ans fera plus que doubler pour atteindre 400 millions de personnes d’ici 2049. Ce qui est particulièrement frappant, c’est que les « vieux-vieux », 85 ans et plus, vont plus que tripler pour atteindre environ 150 millions de personnes, dépassant leurs pairs aux États-Unis et en Europe. combiné. La seule tranche d’âge actif qui augmentera est celle des 55 à 64 ans.

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Ce vieillissement de la population est un enjeu à la fois social et économique. Prendre soin des personnes âgées nécessitera de consacrer davantage de ressources aux soins de santé, aux soins de longue durée et à l’aide à la vie autonome. Traditionnellement, les personnes âgées sont prises en charge par leurs enfants. Mais, avec des familles plus petites, de nombreux aînés pourraient se retrouver sans personne sur qui compter. Il est logique sur le plan humain et économique de socialiser les coûts qui étaient auparavant assumés par le secteur privé.

La pandémie de Covid-19 a révélé à la fois les forces et les faiblesses du système de santé chinois. La pandémie a été maîtrisée grâce à une énorme mobilisation ad hoc qui a déplacé des ressources rares là où elles étaient le plus nécessaires. Mais de nombreux Chinois ressentent désormais le besoin de renforcer le système de santé et de le doter de manière adéquate. Cela est particulièrement vrai dans les zones rurales, où vivent de nombreuses personnes âgées.

Bien que difficile, le déclin de la population en âge de travailler ne présage pas nécessairement une baisse spectaculaire de la population active, selon ce qui se passe avec la participation. L’âge de la retraite, en particulier, doit être réformé et progressivement augmenté : les hommes fonctionnaires peuvent partir à la retraite à 60 ans, les femmes fonctionnaires à 55 ans. De nombreuses personnes de plus de 65 ans choisissent de continuer à travailler si elles sont en bonne santé. Des politiques favorables à la famille peuvent soutenir et améliorer la participation des femmes au marché du travail.

Écart urbain-rural

Les 40 années de réforme et de croissance de la Chine ont coïncidé avec une urbanisation constante. La population urbaine a augmenté de 1 point de pourcentage par an, passant de 20 % au début de la réforme à 60 % aujourd’hui. Cela comprend plus de 200 millions de travailleurs migrants urbains encore enregistrés en tant que résidents ruraux dans le cadre du système d’enregistrement des ménages hukou.

Cette migration a été une source importante de dynamisme et de croissance de la productivité dans l’économie. Mais les migrants sont confrontés à diverses contraintes. S’ils sont licenciés en période de ralentissement économique, ils devraient retourner dans leur village rural. Il est difficile d’emmener des enfants ou des parents lorsque les migrants s’installent dans des villes où ils n’ont pas pleinement accès aux prestations sociales (éducation, soins de santé, retraite). Le résultat est des familles divisées dont les parents travaillent dans les villes tandis que les grands-parents entretiennent la ferme familiale et élèvent les enfants laissés pour compte.

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Les restrictions à l’enregistrement urbain sont progressivement démantelées, en particulier dans les petites villes. La province du Jiangxi a récemment supprimé ces restrictions. Mais les contrôles sont toujours forts dans les plus grands centres avec la productivité la plus élevée, comme Guangzhou et Shanghai.

La Chine gagnerait à supprimer complètement les restrictions migratoires internes. Sur le plan social, la population rurale est composée de manière disproportionnée d’enfants et de personnes âgées. Les écoles sont bien meilleures dans les villes, permettant à la main-d’œuvre de demain d’accéder à une meilleure éducation. Alors que certaines personnes âgées préféreront rester dans les zones rurales, d’autres aimeraient peut-être déménager dans des villes plus proches de leurs enfants adultes et de soins médicaux de haute qualité. Sur le plan économique, il existe toujours une offre excédentaire de travailleurs dans les zones rurales, et des politiques de migration plus faciles aideraient à maintenir la main-d’œuvre urbaine.

Plus de bits, moins de briques

Un paradoxe intéressant du succès de la Chine est sa croissance rapide malgré un système financier sous-développé. Un indice de “répression financière” – basé sur la propriété des banques, la réglementation des taux d’intérêt, l’intervention dans l’allocation du crédit et le contrôle des flux de capitaux transfrontaliers – montre que la Chine est l’une des plus réprimées parmi les grandes économies, à l’instar de l’Inde. Elle se classe comme modérément plus réprimée financièrement que la Russie et l’Afrique du Sud et considérablement moins libéralisée que les économies avancées.
Presque entièrement contrôlé jusque dans les années 1980, le système financier chinois a bien progressé vers la libéralisation jusqu’en 2000 environ, mais a stagné depuis.

La période entre l’adhésion à l’Organisation mondiale du commerce, en 2001, et la crise financière mondiale, en 2008, a été l’âge d’or de la croissance chinoise. Il y a eu une croissance rapide du crédit, mais une croissance du PIB suffisante pour maintenir des paramètres tels que le ratio de la dette des entreprises non financières au PIB stables. Tout a changé en 2008. Pour maintenir la demande dans le sillage du choc mondial, la Chine a investi massivement dans les infrastructures en prêtant aux gouvernements locaux et aux secteurs en amont comme l’acier qui ont tendance à être dominés par l’État.

Dans le même temps, le gouvernement central a décidé de consacrer davantage de ressources aux entreprises publiques clés, dans l’espoir de les aider à devenir des champions mondiaux. La montée en flèche des prêts aux collectivités locales et aux entreprises d’État a fait augmenter l’endettement global de l’économie à un rythme alarmant, ce qui montre que le système financier ne fonctionnait pas bien dans le nouvel environnement. Si les investissements financés avaient produit des effets de croissance forts, le ratio dette/PIB serait resté stable ou aurait augmenté plus lentement.

Au début des années 2000, à la suite d’investissements directs importants qui ont aidé à développer le secteur manufacturier privé national, la productivité totale des facteurs a augmenté de 2,6 % par an, pour atteindre un impressionnant 3,9 % à la fin de la dernière décennie. Depuis la perturbation de la crise financière mondiale, il ne s’est jamais redressé, n’augmentant que de 0,2 % par an entre 2015 et 2019.

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La stagnation de la productivité est un signal que la Chine a besoin de plus d’innovation et d’un système financier diversifié pour la soutenir. La Chine possède de nombreux ingrédients qui contribuent à l’innovation : un vaste marché intérieur ; dépenses élevées (2,4 % du PIB) en recherche et développement ; des millions de scientifiques, d’ingénieurs et de développeurs de logiciels diplômés chaque année ; et améliorer progressivement la protection de la propriété intellectuelle. Pourtant, la production d’innovation est incohérente. Il existe des domaines de progrès techniques impressionnants, tels que les technologies financières et l’intelligence artificielle, mais la croissance de la productivité pour l’économie dans son ensemble est faible.

L’État canalise encore beaucoup de ressources vers ses propres entreprises, alors que la plupart des brevets sont générés par des entreprises privées.

Alors que la Chine peaufine son prochain plan quinquennal, elle devrait se concentrer sur le renforcement de l’écosystème de l’innovation, y compris son financement, plutôt que de soutenir des industries et des technologies particulières. L’innovation sera la clé pour atteindre les objectifs environnementaux du pays, en particulier l’objectif de zéro émission nette de carbone d’ici 2060.

Plus de commerce et d’investissement

La capacité de la Chine à rattraper les économies avancées en termes de PIB par habitant dépend de l’intégration continue dans le commerce et l’investissement mondiaux. Il est passé d’une quasi-autosuffisance à celui de plus grande nation commerçante au monde pour les marchandises et, l’année dernière, le plus grand bénéficiaire d’investissements directs étrangers.

L’environnement international actuel est cependant difficile. Une mauvaise dynamique est apparue dans laquelle le projet de la Chine de développer son leadership dans des technologies spécifiques inquiète ses partenaires, qui à leur tour imposent des restrictions commerciales et d’investissement aux entreprises technologiques chinoises. Il y a un danger que la Chine se replie sur elle-même, suite à son programme de « double circulation », qui met l’accent sur la demande intérieure et l’innovation nationale.

Cela nuirait non seulement à la Chine, mais aussi à la croissance de la productivité mondiale en général. Une tendance compensatoire est l’adhésion récente de la Chine à des accords économiques majeurs, tels que le Partenariat économique régional global avec les pays de la région Asie-Pacifique et l’Accord global sur l’investissement avec l’Union européenne. La Chine a également ouvert un dialogue avec les membres du Partenariat transpacifique sur une future adhésion, ce qui nécessiterait des réformes importantes, telles que des limites aux entreprises d’État et aux subventions et l’ouverture de nouveaux secteurs aux investissements étrangers. La Chine a également fait des ouvertures à l’administration Biden concernant la réduction des barrières commerciales et d’investissement entre les deux économies.
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La Chine est à un point d’inflexion dans ses relations économiques extérieures. Il est logique que le pays continue d’ouvrir sa propre économie et de négocier des accords de commerce et d’investissement dans toutes les directions. Mais le succès ou l’échec dépendra principalement de la résolution de ses défis nationaux.

Le vieillissement de la population et le clivage rural-urbain sont interdépendants : une plus grande intégration peut aider à répondre aux besoins de la population âgée croissante et empêcher une baisse inutilement brutale de la main-d’œuvre urbaine. La réforme financière et la politique d’innovation sont également interdépendantes. Passer d’une politique industrielle ciblée à un soutien plus général à l’innovation appelle un système financier diversifié et compétitif qui ne favorise plus les entreprises d’État. L’innovation sera la clé pour éliminer les émissions de carbone sans compromettre la productivité ou le niveau de vie.

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