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L’été européen de la reprise est plus fragile qu’il n’y paraît


ALBUFEIRA, Portugal — Jusqu’à la semaine dernière, Raissa Moura et ses collègues à la réception du Pine Cliffs Resort étaient optimistes quant au retour à la normale de la vie le long de la côte sud du Portugal.

L’année précédente, alors que la pandémie arrêtait les voyages, ils s’étaient inquiétés de la désolation du complexe hôtelier et de villas généralement animé de 1 300 lits. Ils avaient subi des licenciements et travaillé des semaines entières dans un hall étrangement calme pour traiter les annulations. Dehors, des renards erraient effrontément dans les terres abandonnées.

Mais cet été s’annonçait déjà bien en Algarve, première destination touristique du Portugal. Les cas de Covid-19 avaient tellement chuté que la Grande-Bretagne avait désigné le Portugal comme un pays dit vert, permettant à ses citoyens de visiter sans avoir à se mettre en quarantaine à leur retour. Les chaises longues disposées sous les pins étaient pleines de gens hissant des cocktails. Les huit piscines du complexe résonnaient du bruit des éclaboussures d’enfants.

“C’est plein d’espoir”, a déclaré Mme Moura, 28 ans, un après-midi récent. « La station est à nouveau vivante.

Mais le lendemain, Londres a secoué le Portugal en révoquant son statut de pays vert, citant une augmentation inquiétante des cas. Mme Moura et ses collègues se sont préparés à une nouvelle vague d’annulations. Le long de la côte – des palapas en bord de mer aux restaurants au sommet d’une falaise en passant par les terrains de location de voitures – les personnes dont les moyens de subsistance dépendent des touristes ont soudainement commencé à se préparer pour un autre été perdu.

« Les gens se disaient : ‘C’est reparti’ », m’a dit Mme Moura le lendemain de l’annonce de la nouvelle.

J’ai voyagé ici depuis Londres début juin pour rapporter ce qui était censé être l’histoire d’un pays qui s’ouvre au monde, un exemple encourageant de l’Europe se remettant enfin de la catastrophe économique qui a accompagné la pire pandémie depuis un siècle. Le Portugal avait absorbé le pire de la récession à double creux de l’Europe au cours des premiers mois de cette année après avoir imposé des restrictions strictes à la vie économique pour étouffer le virus. Maintenant, il était prêt à récolter la récompense et à récupérer plus rapidement.

Mais l’histoire de l’été qui se déroule au Portugal s’avère être une histoire de l’endurance têtue de la pandémie et de la nature volatile des attentes alors que le virus sape les plans pour reprendre la vie ordinaire. Malgré des signes de progrès, personne ne sait ce qui va se passer ensuite – au Portugal, dans toute l’Europe et dans l’ensemble de l’économie mondiale. L’ambiguïté oblige les entreprises et les familles à faire preuve de prudence, à reporter les investissements, à retarder les plans de voyage et à différer les décisions en attendant une certitude insaisissable – un état d’esprit qui pourrait lui-même perpétuer le ralentissement.

Depuis l’apparition de la pandémie, les décideurs politiques des pays riches ont décrit les fermetures comme un effort pour arrêter la propagation du coronavirus. Les gouvernements ont amorti les travailleurs touchés en attendant que la menace pour la santé publique s’estompe. Finalement, la pensée est allée, ils pourraient sans risque relancer l’économie.

La saison du doute au Portugal souligne à quel point les économies ne sont pas dotées de boutons d’alimentation intégrés. Les stations balnéaires ont du mal à embaucher de la main-d’œuvre saisonnière car les travailleurs hésitent à risquer de se rendre dans la région tant que de futures fermetures restent possibles. Les travailleurs locaux sont prudents avec leur argent. Les stations balnéaires retardent les mises à niveau, privant les travailleurs de la construction d’emplois. Les visiteurs potentiels doivent naviguer dans la complexité de l’évolution des politiques gouvernementales sur les exigences de quarantaine et de test.

“Ce n’est pas un simple interrupteur”, a déclaré le directeur général du Pine Cliffs Resort, Thomas Schoen. « Cela a été un arrêt et un parcours tout au long de la ligne. »

Le tableau d’ensemble en Europe est de plus en plus positif. Après avoir tâtonné la phase initiale de la campagne de vaccination, l’Europe a pris de l’élan, permettant aux gouvernements d’assouplir les restrictions. Les magasins ont rouvert dans les 27 pays de l’Union européenne, tandis que les cafés et les restaurants sont autorisés à servir à l’extérieur. L’activité économique dans le secteur des services a grimpé en flèche.

Les économistes s’attendent à ce que les 19 pays qui partagent l’euro connaissent une expansion économique robuste cette année – un taux de 4,2%, selon une récente prévision d’Oxford Economics.

Au cœur de l’optimisme se trouve la réalité que les Européens sont de plus en plus en mouvement, laissant présager une saison touristique estivale potentiellement lucrative.

Au sein de la zone euro, l’utilisation des transports publics a augmenté en mai, atteignant 72% de son niveau prépandémique, selon les données de suivi compilées par Jefferies, une société de services financiers. L’activité des vols a atteint 28% de son niveau d’avant Covid-19, et les visites sur les sites de réservation d’hébergement ont bondi à 110% de son niveau d’avant Covid, contre 40% en décembre.

Les pays fortement tributaires du tourisme semblaient susceptibles d’en bénéficier, parmi lesquels la Grèce, l’Italie et l’Espagne. Aucun n’était mieux placé que le Portugal, où – avant la pandémie – le tourisme représentait près d’un cinquième de l’activité économique globale, selon les données du gouvernement.

Au cours des trois premiers mois de l’année, alors que le gouvernement imposait un verrouillage, l’économie portugaise s’est contractée d’un taux alarmant de 3,3% par rapport au dernier trimestre 2020 – bien pire que la baisse de 0,6% enregistrée par la zone euro.

La douleur semble avoir généré un gain substantiel : de janvier à mai, les nouveaux cas de Covid au Portugal ont plongé à moins de 200 par jour contre plus de 15 000.

“Nous commençons déjà à voir une meilleure image de la santé publique, et donc les choses s’améliorent également dans l’image économique”, a déclaré Ricardo Amaro, économiste principal chez Oxford Economics.

La décision de la Grande-Bretagne d’inscrire le Portugal sur la liste des pays verts était particulièrement importante. Les Britanniques affluent traditionnellement au Portugal pour se reposer de leur temps souvent maussade, tout comme les New-Yorkais utilisent la Floride pour échapper à l’hiver.

Le Portugal a reçu plus de 2 millions de visiteurs britanniques en 2019, selon l’office national du tourisme. Seule l’Espagne voisine en a envoyé plus.

Dans l’Algarve – un empire balnéaire de villas, de complexes hôteliers et de terrains de golf – le taux de chômage de la région se situe obstinément au-dessus de 10 pour cent, contre 7,1 pour cent pour l’ensemble du Portugal. Le réveil du tourisme était censé y remédier.

Dans un marché aux poissons de la ville de Quarteira, la réouverture des restaurants générait une nouvelle demande pour la récolte parfumée de bar, de calmar, de poulpe et de crevettes.

“Cette année est bien meilleure que l’année dernière”, a déclaré Assunção Gomes alors qu’elle s’occupait de l’étal du marché qu’elle supervise avec sa mère.

Mais pour la plupart des commerçants locaux, la reprise était plus ambitieuse qu’apparente.

Carlos Martins, 41 ans, père de deux enfants, fait vivre sa famille en travaillant sur un bateau de pêche, ramenant des filets pleins de sardines. Au cours des étés passés, le prix des sardines a atteint 7 euros le kilogramme (environ 8,50 $), alors que les grossistes sont arrivés d’Espagne pour récupérer les prises. Alors que les acheteurs étrangers sont restés à l’écart l’année dernière, les prix ont chuté de 85 %, faisant baisser ses salaires presque autant.

“Nous attendons tous que les prix se redressent”, a déclaré M. Martins. “Quand le poisson est presque gratuit, les pêcheurs ne sont pas payés.”

Vera Galvão travaillait comme serveuse dans le restaurant de fruits de mer de son père depuis plus de deux décennies lorsque la pandémie est apparue, forçant l’entreprise à fermer.

La plupart des travailleurs ont continué à toucher des chèques de paie dans le cadre des régimes de congé en vigueur dans une grande partie de l’Europe. Mais lorsque Mme Galvão est allée remplir les papiers pour recevoir des prestations, elle a été horrifiée d’apprendre qu’elle n’était pas éligible : son père n’avait pas payé les impôts requis, a-t-elle déclaré.

Entre mai et juillet de l’année dernière, Mme Galvão, 41 ans, mère célibataire de deux garçons, a eu recours aux prêts d’amis pour faire l’épicerie. Elle travaille maintenant pour une organisation à but non lucratif qui collecte de la nourriture dans les supermarchés de la région et la livre aux ménages dans le besoin.

« Beaucoup, beaucoup de personnes qui ont perdu leur emploi n’ont toujours pas été en mesure d’en trouver un nouveau », a-t-elle déclaré.

L’anxiété continue au sujet de la sécurité d’emploi limite les ventes pour les entreprises locales, les décourageant d’embaucher – une boucle de rétroaction de fortunes maigres.

Dans un café en bord de mer à Quarteira, des étagères en verre présentent des pâtisseries fraîchement préparées – des spécialités régionales comme le gâteau aux figues et aux amandes, et des plats nationaux comme les tartes aux œufs portugaises. Mais les ventes sont faibles, se plaint le propriétaire, Manuel Picareto, 71 ans. La plupart de ses clients sont des locaux qui travaillent dans le tourisme.

“Au lieu de deux pâtisseries, les gens en achètent une”, a déclaré M. Picareto.

Alors que les propriétaires de villas ont annulé leurs voyages l’année dernière, ils ont abandonné l’entretien de la piscine et l’aménagement paysager, ravageant les livres d’AlgarvePool.com, une société appartenant à un couple ukrainien, Iryana et Sergii Liashenko.

“Nos revenus ont baissé de 75 %”, a déclaré Mme Liashenko, 37 ans.

Les Liashenko étaient pleins d’espoir lorsque leur téléphone a sonné ces dernières semaines. Les propriétaires de la villa revenaient. Leurs piscines et leurs jardins étaient encombrés de mauvaises herbes et d’algues. Les systèmes d’irrigation avaient besoin d’être réparés.

“Nous pensons que nous aurons plus d’argent à venir”, a déclaré Mme Liashenko.

Quelques heures plus tard, le gouvernement britannique a retiré la désignation convoitée de pays vert du Portugal. La nouvelle a résonné comme un orage le jour d’un mariage.

“Tout le monde pleure”, a déclaré Cláudio Lopes Meireles, un Brésilien propriétaire d’une gelateria à Albufeira, utilisant un mot non imprimable pour décrire ce que la Grande-Bretagne venait de faire aux fortunes locales. « Nous vivons de touristes anglais.

En prévision de moins de ventes, il limitait ses achats de fournitures importées — pistaches de Sicile, cacao de Belgique — exportant l’austérité vers le reste du continent.

Chez un distributeur d’alcool voisin appelé Empro, les responsables ont signalé une pile de 800 caisses de cidre empilé presque jusqu’aux chevrons à l’intérieur d’un entrepôt caverneux, et se sont demandé s’ils trouveraient preneurs avant l’expiration du contenu.

Empro compte sur les visiteurs britanniques pour plus des deux tiers de ses ventes. Le cidre faisait partie de plusieurs produits qu’il avait stockés pour répondre aux goûts britanniques uniques. Le tourisme devrait bénéficier des nouveaux certificats Covid de l’Union européenne qui permettent de voyager pour ceux qui sont entièrement vaccinés ou qui ont récemment été testés. Mais la responsable marketing d’Empro, Susana Cavaco, a rejeté la suggestion selon laquelle les visiteurs d’ailleurs pourraient compenser la perte des Britanniques, étant donné leur tendance légendaire à consommer de grandes quantités d’alcool – de la bière sur la plage, suivie de cocktails et de vin jusqu’au dîner.

“Personne ne boit comme les Britanniques”, a déclaré Mme Cavaco.

Le gouvernement de Londres ne réévaluera pas sa liste de pays verts avant trois semaines.

Au Pine Cliffs Resort – un complexe de bâtiments blancs surmontés de tuiles en terre cuite posés sur un perchoir dominant au-dessus de la mer – la direction a eu du mal à recruter suffisamment de travailleurs saisonniers, laissant la propriété en sous-effectif d’environ 25 pour cent, a déclaré M. Schoen, le général directeur.

Compte tenu du besoin de distanciation sociale, il ne peut pas gérer un petit-déjeuner buffet, mais il manque de personnel pour un service assis efficace, laissant les invités attendre les commandes à table.

M. Schoen a constitué des réserves de liquidités pour faire face à de futurs problèmes. Il a reporté un investissement dans un nouveau club pour enfants et retardé la rénovation prévue des restaurants.

“Je crois aux bonnes choses à venir, mais nous devons également être réalistes”, a déclaré M. Schoen. « Je ne suis pas convaincu que nous ayons surmonté tous les obstacles sur notre chemin. Nous continuerons à nous retenir jusqu’à ce qu’il y ait un bon niveau de certitude. »

Le lendemain, la Grande-Bretagne a rétrogradé le Portugal d’une destination de vacances approuvée à un terrain fertile potentiellement dangereux pour les variantes de coronavirus.



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