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Les entreprises américaines volent les salaires des travailleurs à bas salaire, selon un rapport


Un mardi après-midi de juin dernier, Humberto tirait de vieux fils sur les murs d’un collège de la banlieue de Birmingham, en Alabama, lorsque son téléphone portable a sonné. La femme de Humberto, qui venait de rentrer de son voyage hebdomadaire à l’épicerie, était en ligne.

«Notre récit est négatif», a-t-elle déclaré.

L’électricien de 45 ans, qui s’exprimait à la condition d’être identifié par son deuxième prénom parce qu’il est sans papiers, avait travaillé 10 heures par jour, six jours par semaine dans le cadre d’un projet de rénovation de 200 millions de dollars. C’est ainsi qu’il a appris que son chèque de paie de 1 250 $ avait rebondi.

C’est ainsi qu’a commencé la quête infructueuse de Humberto pour obtenir une journée de salaire honnête pour une journée de travail honnête – une lutte familière à de nombreuses autres victimes de vol de salaire qui se battent pendant des mois ou des années pour l’argent qui leur est dû.

Déjà battus par de longs quarts de travail et des taux d’infection élevés, les travailleurs essentiels qui luttent contre la pandémie font face à un autre risque de temps difficiles: les employeurs qui volent leur salaire.

Lorsqu’une récession éclate, les entreprises américaines sont plus susceptibles de raidir leurs travailleurs les moins bien rémunérés. Ces entreprises paient souvent moins que le salaire minimum, obligent les employés à travailler en dehors de l’horloge ou refusent de payer les heures supplémentaires. Dans les cas les plus flagrants, les patrons ne paient pas du tout leurs employés.


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Les entreprises qui embauchent des gardiens d’enfants, des employés de station-service, des serveurs de restaurant et des agents de sécurité sont parmi les entreprises les plus susceptibles de se faire prendre en train de tromper leurs employés, selon une nouvelle analyse du Centre pour l’intégrité publique des violations du salaire minimum et des heures supplémentaires du ministère du Travail. Rien qu’en 2019, l’agence a cité environ 8500 employeurs pour avoir pris environ 287 millions de dollars aux travailleurs.

Les grandes entreprises américaines sont parmi les pires contrevenants. Ils comprennent les magasins Halliburton, G4S Wackenhut et Circle-K, qui, selon les archives de l’agence, ont collectivement pris plus de 22 millions de dollars à leurs employés depuis 2005.

Leurs victimes peinent aux échelons inférieurs de la main-d’œuvre. Des gens comme Danielle Wynne, une commis de dépanneur à 10 $ l’heure en Floride qui a déclaré que son patron lui avait ordonné de travailler en dehors de l’horloge, et Ruth Palacios, une concierge du Mexique qui gagnait moins que le salaire minimum pour désinfecter un hôpital de New York. au plus fort de la pandémie.

“Moins cher pour violer la loi”

Les entreprises ne sont guère incitées à respecter la loi. La Division des salaires et des heures du ministère du Travail, qui enquête sur les plaintes fédérales de vol de salaire, pénalise rarement les récidivistes, selon un examen des données de la division. L’intégrité publique a obtenu les documents par le biais d’une demande en vertu de la loi sur la liberté de l’information couvrant d’octobre 2005 à septembre 2020.

L’agence n’a condamné à une amende qu’environ 1 récidiviste sur 4 pendant cette période. Et il a ordonné à ces entreprises de payer des dommages-intérêts en espèces aux travailleurs – des amendes en plus des arriérés de salaire – dans seulement 14% de ces cas.

En plus de cela, la division permet souvent aux entreprises d’éviter de rembourser à leurs employés tout l’argent qui leur est dû. En tout, l’agence a laissé plus de 16 000 employeurs s’en tirer sans payer 20,3 millions de dollars d’arriérés de salaire depuis 2005, selon l’analyse de Public Integrity.

«Certaines entreprises effectuent une analyse coûts-avantages et réalisent qu’il est moins coûteux de violer la loi, même si vous vous faites prendre», a déclaré Jenn Round, chargée de l’application des normes du travail au Center for Innovation in Worker Organization de l’Université Rutgers.

Les données fédérales fournissent un regard révélateur – quoique incomplet – sur une pratique qui pousse les travailleurs les moins payés des États-Unis vers la pauvreté. Les données n’incluent pas les violations des lois de l’État sur le vol des salaires ou les cas où des employés ont intenté des poursuites. Et il manque tous les travailleurs qui ne portent pas plainte, soit parce qu’ils ont peur de leurs droits, soit parce qu’ils ne les connaissent pas.

Mais certains économistes disent que le vol de salaire est si répandu qu’il coûte aux travailleurs au moins 15 milliards de dollars par an – bien plus que le montant volé lors de vols physiques.

Les employés de couleur plus à risque

Les entreprises sont plus enclines à tromper les employés de couleur et les travailleurs immigrés, selon Daniel Galvin, professeur de sciences politiques et chercheur en politique à la Northwestern University. Ses recherches, basées sur les données de l’enquête sur la population actuelle du Census Bureau, montrent que les immigrants et les travailleurs latino-américains étaient deux fois plus susceptibles de gagner moins que le salaire minimum de 2009 à 2019 par rapport aux Américains blancs. Les travailleurs noirs étaient près de 50% plus susceptibles de se faire arnaquer en comparaison.

Pendant une grande partie de l’ère Jim Crow, le gouvernement fédéral a ignoré les disparités raciales de rémunération. Ce n’est que pendant la Grande Dépression que le Congrès a tenté pour la première fois d’établir un salaire minimum national et une rémunération des heures supplémentaires pour les travailleurs. Pour amener les démocrates du Sud à voter pour le Fair Labor Standards Act de 1938, les démocrates du Nord ont accepté d’exclure les ouvriers agricoles, les nounous et les femmes de ménage des protections de la loi. Dans le sud, la plupart de ces travailleurs étaient noirs. Dans l’ouest, un grand nombre étaient des Américains d’origine mexicaine.

Le Congrès a amendé la loi au cours des années 1960 et 1970 pour couvrir la plupart de ces travailleurs exclus, mais leurs employeurs bafouent souvent la loi de toute façon. Galvin rapporte dans son prochain livre, “Alt-Labour and the New Politics of Workers ‘Rights”, que les travailleurs les moins bien payés ont perdu environ 1,67 $ l’heure – environ 21% de leur revenu – pour payer le vol de 2009 à 2019.

Non payé pour les heures supplémentaires

Yuri Callejas, une mère célibataire de 40 ans, a nettoyé des chambres d’hôtel dans une franchise Fairfield Inn & Suites à Pelham, Alabama. Callejas s’est plaint à son patron de ne lui payer que 9 $ de l’heure lorsqu’elle a été embauchée à 10 $ de l’heure, selon une plainte déposée en janvier 2020 devant un tribunal fédéral. Même si elle a dit qu’elle travaillait plus de 40 heures par semaine, elle ne recevait pas non plus d’heures supplémentaires, selon la plainte.

Son patron a refusé de modifier son taux de rémunération, selon la plainte, alors elle a démissionné. Sa comptabilité de combien elle était due: 1 272 $.

Avec l’aide d’un avocat du Adelante Alabama Worker Center, Callejas a poursuivi le propriétaire de l’hôtel, AUM Pelham LLC. L’entreprise a nié que Callejas ait été embauchée à 10 $ de l’heure ou qu’elle ait fait des heures supplémentaires, mais elle a accepté un règlement. Le propriétaire de l’entreprise, Rakesh Patel, n’a pas répondu aux demandes de commentaires.

Callejas est reparti avec 2500 $ d’arriérés de salaire et de dommages-intérêts. Mais cela n’a pas effacé les souvenirs de sa lutte.

«Chaque fois que j’ai payé mes factures», se souvient-elle, «je n’ai jamais eu assez d’argent».

Travailler gratuitement

Danielle Wynne a téléphoné aux clients dans une station-service Circle-K du comté de Brevard, en Floride, pendant les quarts de travail qui commençaient à 4 h 30 et se terminaient en début d’après-midi. Avant et après son arrivée, a déclaré Wynne, son responsable l’a fait travailler gratuitement, selon un procès qu’elle a déposé devant le tribunal fédéral en février 2020. Elle a compté l’argent liquide dans la caisse, préparé du café, nettoyé le magasin, présenté les condiments et rempli le machine de loterie – tout en étant hors de l’horloge.

Le travail non rémunéré a totalisé environ 1 250 $ en un an, selon le dossier du tribunal. Pour quelqu’un qui gagne 10 $ de l’heure, cela représente environ trois semaines de salaire.

Wynne a déclaré dans les archives judiciaires qu’elle ne s’était pas plainte à l’époque parce qu’elle avait peur de son patron «vindicatif».

Circle-K Stores a nié les allégations de sous-paiement dans les documents judiciaires, bien qu’il ait fini par régler l’affaire pour 2500 $ en octobre. Mais les données du Département du travail montrent que l’entreprise prélève à plusieurs reprises les salaires de ses employés, avec peu de répercussions.

Circle-K Stores n’a pas répondu à plusieurs demandes de commentaires.

Les enquêteurs fédéraux ont constaté que les magasins Circle-K sous-payaient les employés 22 fois depuis 2005, la dernière en février 2020. Le total: 54 069 $ prélevés sur 120 employés. Mais le ministère du Travail n’a infligé à l’entreprise qu’une amende quatre fois et lui a ordonné de verser des dommages-intérêts aux employés dans deux cas. Dans six cas, l’entreprise n’a pas payé tout l’argent qu’elle devait à ses employés, ce que l’on appelle les arriérés de salaire. L’agence a fermé ces dossiers de toute façon sans autre action.

Traitement clément?

L’intégrité publique a constaté que les enquêteurs du Département du travail sont tout aussi indulgents avec les autres récidivistes.

La société de services pétroliers Halliburton a illégalement retenu 18,7 millions de dollars à 1050 employés, selon les archives du ministère du Travail, mais les enquêteurs du personnel n’ont jamais ordonné à la société de payer des dommages en espèces en plus des arriérés de salaire. Le ministère a infligé une amende à Halliburton dans seulement trois des huit cas qu’il a intentés contre la société.

Halliburton a refusé de commenter les cas. Mais dans une déclaration de 2015 à Inside Energy, un porte-parole de la société a déclaré qu’elle avait mal classé les employés comme exonérés de la rémunération des heures supplémentaires.

«La société a reclassifié les postes identifiés, et tout au long de ce processus, Halliburton a travaillé sérieusement et en coopération avec le département américain du Travail pour résoudre équitablement cette situation», a écrit Susie McMichael, une représentante des relations publiques pour Halliburton.

G4S Wackenhut et ses filiales, qui fournissent des services de sécurité aux entreprises et aux palais de justice, ont illégalement refusé près de 3,3 millions de dollars à 1 605 employés. Les enquêteurs fédéraux n’ont jamais ordonné à l’entreprise de payer des dommages-intérêts aux employés et n’ont infligé une amende que dans neuf des 47 cas, pour un total de moins de 41 000 $. Bien que G4S Wackenhut ait par la suite remboursé les employés dans presque tous les cas, il n’a pas payé les arriérés de salaire à deux reprises, et le ministère du Travail a quand même fermé ces dossiers.


La récession COVID frappe le plus durement les travailleurs à bas salaires …

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Sabrina Rios, porte-parole de la société, a déclaré que la plupart des sommes dues concernaient des filiales de G4S qui étaient sous gestion indépendante. Elle a ajouté que les allégations ne reflétaient pas les pratiques commerciales de l’entreprise et que certains des cas remontaient à plus de 22 ans.

“La société a travaillé avec le DOL afin d’enquêter sur chaque cas et a effectué des paiements appropriés aux individus totalisant environ 3,3 (millions de dollars)”, a-t-elle écrit.

Un responsable du ministère du Travail a déclaré que l’agence ordonnait aux entreprises de payer des dommages-intérêts le cas échéant, déterminés au cas par cas. Les amendes sont généralement imposées lorsqu’une entreprise enfreint la loi à plusieurs reprises ou volontairement. Le ministère essaie de résoudre les cas sur le plan administratif pour éviter de poursuivre les employeurs en justice.

«Le ministère exerce son pouvoir discrétionnaire en matière de poursuites pour déterminer s’il doit intenter une action en justice dans des cas spécifiques, sur la base d’un examen attentif de nos priorités, ressources et mission», a écrit Jessica Looman, administratrice principale adjointe de la Division des salaires et des heures de travail de l’agence.

Nancy Leppink, ancienne chef de la division des salaires et des heures pendant l’administration Obama, a déclaré que l’agence ne dispose pas de suffisamment d’avocats pour poursuivre chaque employeur devant les tribunaux lorsqu’ils ne paient pas. Bien que la division ait embauché 300 nouveaux enquêteurs au cours de son mandat, elle n’en avait qu’environ 787 pour appliquer les lois sur le vol de salaire en février.

Cela représente environ un enquêteur pour 182 000 employés couverts par le Fair Labor Standards Act, bien en deçà de celui d’un enquêteur pour 10 000 travailleurs recommandé par l’Organisation internationale du travail des Nations Unies.

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