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La crise afghane place Blinken dans une position rare : la sellette


Lundi et mardi, le chef de la diplomatie américaine sera à Capitol Hill pour affronter des législateurs irritables des deux parties, beaucoup désireux de blâmer quelqu’un pour la crise toujours en cours. La façon dont Blinken, un nouveau fonctionnaire du Cabinet, gère le creuset pourrait affecter considérablement sa position à Washington.

Tom Shannon, un ancien diplomate américain de haut rang, a attribué la situation à « la politique dure et combative de Washington ». « Tony est très dur pour cette ville. Il s’en sortira bien », a déclaré Shannon.

D’autres étaient moins charitables.

“Il ne va pas bien”, a déclaré Kelley Currie, qui a été ambassadrice générale pour les questions féminines mondiales pendant l’administration Trump et a participé à l’évacuation des Afghans à risque. “Il est dépassé, n’aurait jamais dû occuper ce poste et devrait probablement démissionner et emmener avec lui toutes les personnes impliquées dans cette débâcle.”

La tournure rapide des événements en Afghanistan le mois dernier a pris Blinken, comme presque tout le monde, par surprise : il rendait visite à son père âgé dans les Hamptons quelques heures seulement avant que Kaboul, la capitale afghane, ne tombe aux mains des militants. Bien que Blinken soit absent de Washington, son emploi du temps était toujours rempli d’appels et de réunions liés au travail sur la situation sur le terrain, a déclaré un haut responsable du département d’État.

Une grande partie de la frustration dans les jours qui ont suivi est venue de son propre immeuble.

Lors d’une assemblée publique organisée par Blinken avec des employés du département d’État plus tôt ce mois-ci, les participants sont devenus émus, se plaignant de ce qu’ils considéraient comme une réponse confuse et déroutante au chaos dans un pays où beaucoup d’entre eux avaient servi. Une plate-forme permettant des commentaires anonymes pendant l’événement a été remplie de déclarations dures.

« À quel moment le département va-t-il enfin prendre au sérieux la réponse à la crise… ? C’était pire que des aveugles conduisant des aveugles », a écrit une personne, selon des images obtenues par POLITICO.

Un autre commentaire a demandé pourquoi il n’y avait pas une meilleure planification, en particulier pour les pires scénarios par opposition aux scénarios les plus probables : « Il y a beaucoup de colère. Cette quantité de souffrance n’avait pas à se produire.

Beaucoup à State ne blâment pas entièrement Blinken pour certains problèmes de longue date, en particulier en ce qui concerne l’infrastructure de réponse aux crises du département. Mais il y a toujours de la déception en lui parce que c’est un homme aguerri – un homme qui a occupé des postes de haut niveau partout, d’un comité sénatorial au Conseil de sécurité nationale.

“On s’attendait en quelque sorte à ce qu’il gère mieux les processus”, a déclaré un employé du département d’État, qui, comme beaucoup d’autres mentionnés dans cette histoire, a demandé l’anonymat pour parler franchement.

Blinken a gardé son sang-froid au milieu du maelström, se concentrant davantage sur la tâche à accomplir en Afghanistan que sur le drame politique à Washington, ont déclaré des responsables du département d’État.

Son objectif le plus immédiat est d’évacuer les citoyens américains restants, ainsi que les résidents permanents légaux américains, les traducteurs afghans et les autres Afghans éligibles pour des visas américains. Dans l’ensemble, le nombre de personnes laissées pour compte qui, en théorie, se qualifient pour une évacuation se chiffrerait en milliers.

Bien qu’il semble équilibré, il est particulièrement passionné par l’aide aux réfugiés, une cause qu’il défend depuis longtemps en partie à cause de sa propre histoire familiale, ont déclaré des responsables du département d’État.

Le secrétaire a déclaré publiquement qu’il assumait la responsabilité de la réponse du département d’État et, selon le haut responsable du département, a dit la même chose à ses cadres supérieurs en privé. Il a également promis publiquement un examen de la façon dont son ministère a géré la situation.

«Il est dans cette ville depuis assez longtemps pour savoir qu’avec une décision aussi importante, bien sûr, il y aura des critiques. Et une grande partie de ce sera injuste », a déclaré le haut responsable du département d’État. « La façon d’y faire face est d’être armé des faits. »

Un collaborateur de Blinken a refusé de dire si le secrétaire était à un moment donné en désaccord avec la décision de Biden de se retirer d’Afghanistan et s’il avait exprimé ses préoccupations, affirmant que ces discussions étaient privées. Lorsqu’on lui a demandé si Blinken avait envisagé à un moment donné de démissionner à cause de la crise, l’assistant a répondu “non”.

Bien qu’il soit sur la défensive, Blinken prévoit d’utiliser les audiences de cette semaine pour expliquer les circonstances auxquelles lui et son département ont été confrontés à l’approche de l’effondrement de l’État afghan et pourquoi ils ont pris les décisions qu’ils ont prises.

Cette explication est susceptible d’inclure des estimations trop optimistes de la communauté du renseignement sur la durée pendant laquelle l’armée et le gouvernement afghans pourraient conserver le pouvoir après le retrait de leurs troupes par les États-Unis. Blinken soulignera également probablement le programme de visa d’immigrant spécial en souffrance et dysfonctionnel pour les interprètes et traducteurs afghans dont l’administration Biden a hérité en janvier.

L’assistant de Blinken a souligné que le secrétaire considère le Congrès comme un partenaire dans l’élaboration de la politique étrangère et est susceptible d’exposer les futures étapes potentielles qui comprendront la consultation des législateurs.

Les critiques soutiennent que bon nombre des défis tout au long de l’évacuation sont dus à des divergences entre le Pentagone et le Département d’État sur les perspectives de survie du gouvernement afghan.

Les chefs militaires ont averti que le pays pourrait s’effondrer quelques semaines à quelques mois après le retrait, bien que peu, voire personne, aient correctement prédit que la chute surviendrait en quelques jours. Le département d’État pensait avoir plus de temps.

Les représentants de l’État craignaient également que l’accélération des évacuations et la réduction trop rapide de la présence diplomatique américaine ne sapent publiquement le gouvernement afghan et ne le fassent s’effondrer encore plus rapidement. Le département a attendu jusqu’à la mi-juillet pour créer un groupe de travail pour accélérer l’évacuation des traducteurs et interprètes afghans cherchant l’approbation du SIV.

« Mon hypothèse de travail était que la plupart des dysfonctionnements que nous avons constatés étaient le résultat du leadership du Département d’État – ou de son absence – plutôt que du Pentagone. Mais je ne pense pas que cela signifie que le Pentagone obtient un laissez-passer sur l’enquête du Congrès », a déclaré le représentant du GOP Mike Gallagher du Wisconsin, un ancien officier du renseignement maritime et membre du House Armed Services Committee.

Un haut responsable de la défense a déclaré à POLITICO qu’il semblait y avoir “un net décalage entre l’estimation militaire et ce que croyait l’État”.

« Lorsque cela fera l’objet d’une enquête, je pense que nous découvrirons que l’État a surestimé sa capacité à maintenir une présence diplomatique et a sous-estimé la demande qu’un effondrement du gouvernement engendrerait pour [SIV applicants] vouloir fuir », a déclaré le responsable de la défense.

L’assistant de Blinken a rejeté ces critiques, affirmant que Blinken s’était étroitement coordonné avec le secrétaire à la Défense Lloyd Austin et le président des chefs d’état-major interarmées, le général Mark Milley tout au long du processus.

Blinken a reconnu les échecs du programme SIV, qui souffre depuis des années de bureaucratie et de retards. Selon Blinken, lorsqu’il a pris ses fonctions il y a près de huit mois, le programme SIV avait un arriéré de plus de 17 000 candidats et “était essentiellement dans une impasse”. La pandémie de coronavirus a exacerbé les retards de traitement, mais aussi la résistance à l’immigration au sein de la précédente administration du président Donald Trump.

“Nous avons également appris par une dure expérience que le processus SIV n’a pas été conçu pour être effectué en cas d’évacuation d’urgence”, a déclaré Blinken lors de remarques publiques plus tôt ce mois-ci.

Blinken a déclaré que l’administration Biden avait immédiatement décidé d’accélérer et d’affecter davantage de ressources au programme, redémarrant le processus d’entretien SIV à Kaboul en quelques semaines. En mai, le département d’État avait réduit le délai moyen de traitement des SIV de plus d’un an et était passé d’environ 100 visas par semaine en mars à plus de 1 000 par semaine en août, a déclaré Blinken.

Le haut responsable du département d’État a noté séparément qu’en juillet, il avait déjà réduit au minimum le personnel de l’ambassade de Kaboul et que la majorité de son personnel sur le terrain était soit des agents de sécurité, soit des personnes chargées du traitement des demandes de visa. De nouvelles réductions auraient signifié la suppression du contingent de sécurité ou du contingent consulaire, a déclaré le responsable.

La performance de Blinken a yeux suscités de temps en temps, notamment parce qu’il peut apparaître comme excessivement calme et diplomate.

Lorsque les talibans ont dévoilé un gouvernement intérimaire entièrement masculin, rempli de combattants vétérans et de personnes figurant sur des listes de terroristes américains, par exemple, Blinken a noté « cela comprend des personnes qui ont des antécédents très difficiles ».

Mais ses partisans disent que ce n’est que le style de Blinken et un contraste marqué avec son prédécesseur des années Donald Trump, Mike Pompeo, qui était plus combatif.

“Je ne l’ai jamais vu en colère”, a déclaré un ancien haut responsable américain à propos de Blinken. “Il ne croit pas que la colère soit une émotion particulièrement utile pour faire avancer les choses.”

De plus, Blinken – comme d’autres membres de l’administration Biden – est bien conscient que pour l’instant les États-Unis doivent faire face aux talibans alors qu’ils tentent d’évacuer les Américains et d’autres encore en Afghanistan. Donner au groupe un fouet verbal n’aidera probablement pas ce processus.

L’ancien haut responsable américain, bien que généralement un fan de Blinken, a néanmoins remis en question ce qui semblait être un manque de coordination diplomatique avec les alliés américains qui avaient également des troupes en Afghanistan.

Certains pays européens se sont sentis aveuglés par l’annonce par le président Joe Biden en avril du retrait des troupes, a noté l’ancien responsable. C’était un échec stratégique de la part de Blinken, a déclaré l’ancien responsable.

Ses défenseurs, cependant, ont insisté sur le fait que Blinken est exactement le type qui pense stratégiquement, et ils ont rejeté l’affirmation selon laquelle les pays alliés n’avaient pas reçu suffisamment de directives ou de préparation, soulignant les appels, visites et autres contacts de Blinken et d’autres responsables américains.

“C’est quelqu’un qui regarde toujours dans les coins, pense à la prochaine étape, prend du recul”, a déclaré le haut responsable du département d’État.

Les défenseurs de Blinken notent qu’il opère dans une position désavantageuse car de nombreux postes de haut niveau qui lui sont rattachés restent vacants. Cela est largement dû aux efforts du sénateur Ted Cruz (R-Texas) pour bloquer les candidats du département d’État en raison de son opposition à la façon dont l’administration Biden a traité un pipeline énergétique germano-russe.

Les postes clés non pourvus comprennent les secrétaires adjoints qui supervisent les bureaux qui s’occupent de l’Afghanistan, des droits de l’homme et des réfugiés.

Blinken, qui a grandi dans une famille aisée dont les rangs comprennent des ambassadeurs et des avocats célèbres, a envoyé plusieurs messages aux employés du département d’État louant leurs actions inlassables ces dernières semaines.

Il a également voyagé en Europe et au Moyen-Orient, rencontrant des Afghans qui ont fui et des diplomates américains travaillant actuellement 24 heures sur 24.

Ses efforts sont remarqués et appréciés. Les employés du département d’État qui ont parlé à POLITICO ont déclaré qu’il avait toujours la bonne volonté du bâtiment, bien que sa position en ait pris un coup.

“Il est possible de récupérer”, a déclaré un membre du personnel de l’État, “mais une montée très raide.”

Andrew Desiderio et Lara Seligman ont contribué à ce rapport.





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