Skip to content
George Wein, pionnier du festival de jazz, est mort à 95 ans


George Wein, l’imprésario qui a presque à lui seul fait du festival de jazz un phénomène mondial, est décédé lundi dans son appartement de Manhattan. Il avait 95 ans.

Sa mort a été annoncée par une porte-parole, Carolyn McClair.

Les festivals de jazz n’étaient pas une idée entièrement nouvelle lorsque M. Wein (prononcé ween) a été approché pour présenter un week-end de jazz en plein air à Newport, RI, en 1954. Il y avait eu des tentatives sporadiques de tels événements, notamment à Paris et Nice en 1948. Mais il n’y avait rien eu d’aussi ambitieux que le festival que M. Wein a organisé en juillet sur le terrain du Newport Casino, un complexe sportif près des demeures historiques de Bellevue Avenue.

Avec une programmation comprenant Billie Holiday, Dizzy Gillespie, Oscar Peterson, Ella Fitzgerald et d’autres stars, le premier Newport Jazz Festival a attiré des milliers de clients payants pendant deux jours et a attiré l’attention des médias. Il a à peine atteint le seuil de rentabilité ; M. Wein a rappelé plus tard qu’il avait réalisé un bénéfice de 142,50 $ et qu’il s’était retrouvé dans le noir uniquement parce qu’il avait renoncé à ses 5 000 $ de frais de producteur.

Mais il a eu suffisamment de succès pour mériter un engagement de retour, et peu de temps après, le festival de Newport s’est imposé comme une institution du jazz – et comme un modèle pour la présentation de la musique en plein air à grande échelle.

Au milieu des années 1960, les festivals étaient devenus aussi importants que les boîtes de nuit et les salles de concert sur l’itinéraire de pratiquement tous les grands interprètes de jazz, et M. Wein en était venu à dominer le paysage des festivals.

Il n’avait pas le terrain pour lui seul : des événements majeurs comme le Monterey Jazz Festival en Californie, qui a débuté en 1958, et le Montreux Jazz Festival en Suisse, qui a débuté en 1967, étaient l’œuvre d’autres promoteurs. Mais pendant un demi-siècle, s’il y avait eu un festival de jazz important n’importe où dans le monde, il y avait plus de chance que ce soit une production de George Wein.

Au sommet de son succès, M. Wein produisait des événements à Varsovie, Paris, Séoul et ailleurs à l’étranger, ainsi que partout aux États-Unis.

Newport est resté son vaisseau amiral, et il est rapidement devenu connu comme un lieu où l’histoire du jazz s’est faite. Miles Davis a été signé chez Columbia Records grâce à son jeu inspiré au festival de 1955. La carrière de Duke Ellington, qui était en déclin, a été revigorée un an plus tard lorsque sa performance entraînante à Newport l’a fait faire la couverture du magazine Time. Le festival de 1958 a été filmé par le photographe Bert Stern dans le documentaire “Jazz on a Summer’s Day”, l’un des films de jazz les plus célèbres jamais réalisés.

L’empire de M. Wein s’étendait au-delà du jazz. Il comprenait le Newport Folk Festival, qui a joué un rôle essentiel dans la carrière de Bob Dylan, Joan Baez et de nombreux autres interprètes. (C’est à Newport que M. Dylan a envoyé des ondes de choc à travers le monde folk en se produisant avec un groupe électrique en 1965.) Il a également produit le New Orleans Jazz and Heritage Festival, qui a présenté un large éventail de musique vernaculaire ainsi que la culture et la cuisine de la Nouvelle-Orléans, et organisé des festivals consacrés au blues, à la soul, à la country et même à la comédie.

Sa seule aventure dans le monde du rock n’a pas été une expérience heureuse. Les gate-crashers ont perturbé le Newport Jazz Festival de 1969, dont l’affiche comprenait pour la première fois des groupes de rock, parmi lesquels Led Zeppelin et Sly and the Family Stone. Les pères de la ville de Newport ont interdit de tels actes l’été suivant; lorsque le rock (les Allman Brothers) et les gate-crashers sont revenus en 1971, M. Wein n’a pas été invité à revenir. (Le Newport Folk Festival, qui n’avait pas eu lieu en 1970 mais était prévu plus tard à l’été 1971, a été annulé.)

Il ne s’est pas découragé. En 1972, il a déplacé le Newport Jazz Festival à New York, où il est devenu une affaire moins bucolique mais plus grandiose, avec des concerts au Carnegie Hall, au Lincoln Center, au Radio City Music Hall et dans d’autres endroits de la ville. Sous divers noms et sponsors d’entreprise, l’événement de New York a continué à prospérer pendant près de 40 ans. De plus, le festival de jazz est revenu à Newport en 1981 et le festival de folk en 1985, tous deux à nouveau sous les auspices de M. Wein.

Le succès de M. Wein à présenter du jazz et du folk à Newport a ouvert la voie au phénomène de Woodstock et à la profusion de festivals de rock à la fin des années 60 et au début des années 70. Mais le jazz a toujours été son premier amour.

Il était musicien de jazz avant d’être entrepreneur de jazz. Il a commencé à jouer du piano professionnellement à l’adolescence et a continué jusqu’à ses 80 ans, dirigeant de petits groupes, généralement présentés comme les Newport All-Stars, dans ses festivals et ailleurs. (Il s’est produit en public pour la première fois depuis plusieurs années à Newport en 2019. C’était, a-t-il annoncé, “ma dernière performance en tant que musicien de jazz.”)

C’était un bon joueur, dans la veine mélodique et détendue du grand pianiste swing Teddy Wilson, avec qui il a brièvement étudié. Mais il a déterminé très tôt que jouer du jazz serait un moyen précaire pour lui de gagner sa vie, et il s’est davantage concentré sur sa présentation.

Le succès de la boîte de nuit de M. Wein à Boston, Storyville, du nom du quartier chaud de la Nouvelle-Orléans où la légende veut que le jazz soit né, a conduit Elaine Lorillard, une riche résidente de Newport, à l’approcher pour produire ce qui est devenu le premier Newport Jazz Festival. , qu’elle et son mari, Louis, ont financé. Et le succès de ce festival a déterminé la direction que prendrait sa carrière.

George Theodore Wein est né le 3 octobre 1925 à Lynn, Mass., près de Boston, et a grandi dans la ville voisine de Newton. Son père, Barnet, était médecin. Sa mère, Ruth, était une pianiste amateur. Ses deux parents, se souvient-il, adoraient le show business et encourageaient son intérêt pour la musique, même s’ils ne la considéraient pas nécessairement comme une option de carrière.

M. Wein a pris ses premières leçons de piano à l’âge de 8 ans et a découvert le jazz au lycée. Au moment où il entre à la Northeastern University de Boston, il commence à penser sérieusement à une carrière dans le jazz.

Il a servi dans l’armée de 1944 à 1946, passant quelque temps à l’étranger mais ne voyant pas le combat, et s’est inscrit à l’Université de Boston après avoir été démobilisé. Avant d’obtenir un diplôme en histoire en 1950, il travaillait régulièrement comme pianiste de jazz autour de Boston.

Dans son autobiographie, « Myself Among Others: A Life in Music » (2003), écrite avec Nate Chinen, il a dit qu’il savait alors que « la musique était une partie cruciale de mon être », mais qu’il savait aussi qu’il « n’avais ni la confiance ni l’envie de consacrer ma vie à être un musicien de jazz professionnel. À l’automne 1950, il était propriétaire d’une boîte de nuit à temps plein; à l’été 1954, il était promoteur de festivals.

M. Wein a connu des moments difficiles au cours des premières années du Newport Jazz Festival. En 1960, le bassiste Charles Mingus et le batteur Max Roach, protestant contre ce qu’ils appelaient la politique de réservation trop commerciale de M. Wein, organisèrent un festival « rebelle » plus petit dans une autre partie de Newport en compétition directe. Mais les deux événements ont été éclipsés lorsque des foules de jeunes ivres, incapables d’obtenir des billets pour le festival de M. Wein, sont descendus sur la ville, jetant des pierres et brisant les vitrines des magasins. Les responsables de la ville ont fermé le Newport Jazz Festival, bien que l’événement Mingus-Roach ait été autorisé à se poursuivre.

À la suite des émeutes, le permis de M. Wein a été révoqué et il n’est pas retourné à Newport en 1961. Un festival présenté sous le nom de Music at Newport, organisé par un autre promoteur et mettant en vedette une gamme de musique dont du jazz, a été présenté dans sa lieu mais n’a pas réussi. M. Wein a été autorisé à revenir l’année suivante et le festival s’est poursuivi sans incident jusqu’à la fin de la décennie.

La couverture de M. Wein dans la presse jazz est devenue de plus en plus négative au fil du temps, et la critique persistera pour le reste de sa carrière. En 1959, le critique Nat Hentoff a qualifié le Newport Jazz Festival de “spectacle parallèle” qui n’avait “rien à voir avec l’avenir du jazz”. (M. Hentoff a changé plus tard son air : en 2001, il a écrit que M. Wein avait « élargi le public pour le jazz plus que tout autre promoteur dans l’histoire de la musique. »)

M. Wein a parfois été attaqué comme étant exploiteur, avide d’argent, sans imagination dans sa programmation et trop disposé à présenter des artistes non-jazz dans ses festivals de jazz – les critiques ont été entendues pour la première fois lorsqu’il a réservé Chuck Berry à Newport en 1958, et entendu à nouveau lorsqu’il a réservé. des artistes comme Ray Charles, Frank Sinatra et même le groupe folk The Kingston Trio (qui se produisit aux festivals folk et jazz en 1959). Il prétendait accepter la critique sans hésiter, mais dans son autobiographie, il ne laissait aucun doute sur le fait qu’il n’en avait rien oublié, citant bon nombre de ses pires avis et expliquant patiemment pourquoi ils avaient tort.

Les deux festivals de Newport avaient été établis en tant qu’entreprises à but non lucratif, mais en 1960, M. Wein a formé une société, Festival Productions, pour diriger ce qui est rapidement devenu un empire mondial. À son apogée, la compagnie produisait des festivals et des tournées dans une cinquantaine de villes à travers le monde. Au fil des ans, il s’est également essayé à la gestion personnelle et à la production de disques.

Après des années de lutte pour atteindre le seuil de rentabilité, M. Wein est devenu un pionnier du parrainage d’entreprise à la fin des années 1960 et dans les années 1970, en faisant appel à des sociétés de bière, de tabac et d’équipement audio pour financer ses festivals et ses tournées. Il y a eu le Schlitz Salute to Jazz, le Kool Jazz Festival et, surtout, un partenariat avec le géant japonais de l’électronique JVC, qui a débuté en 1984 et a duré jusqu’en 2008.

« Je n’avais jamais réalisé que l’on pouvait gagner de l’argent jusqu’à ce que des sponsors arrivent », a-t-il déclaré au New York Times en 2004. « La crédibilité sur laquelle nous avons travaillé toutes ces années a toujours attiré l’attention des médias. Et puis l’opportunité d’être signalé aux médias a été saisie par les sponsors.

En 1959, M. Wein a épousé Joyce Alexander, qui a travaillé à ses côtés en tant que vice-président de Festival Productions pendant quatre décennies. Elle est décédée en 2005. Aucun membre de sa famille immédiate ne survit.

Au fil des ans, M. Wein a reçu de nombreux honneurs et distinctions. Il a été nommé National Endowment for the Arts Jazz Master en 2005 et intronisé dans la Légion d’honneur française en 1991. Il a été honoré par deux présidents, Jimmy Carter en 1978 et Bill Clinton en 1993, lors de concerts de jazz à la Maison Blanche célébrant l’anniversaire du premier Newport Jazz Festival. En 2015, la Recording Academy lui a décerné un Trustees Award pour l’ensemble de sa carrière.

En 2007, neuf ans après l’échec d’un accord de vente de 80 % de Festival Productions à Black Entertainment Television, la société a été rachetée par une nouvelle société, Festival Network. M. Wein est resté impliqué, mais en tant qu’employé — une sorte de producteur émérite — et non en tant que patron.

Les choses ont encore changé en 2009, lorsque le Festival Network a connu des problèmes financiers et que M. Wein a repris le contrôle de la poignée de festivals qui restaient dans ce qui avait été autrefois un vaste empire. (Au début, il a été légalement empêché d’utiliser les noms Newport Jazz Festival et Newport Folk Festival parce qu’ils appartenaient au Festival Network, mais il a récupéré les droits en 2010.)

Il a également trouvé de nouveaux sponsors pour le Newport Jazz Festival – d’abord une société d’équipement médical et plus tard une société de gestion d’actifs, Natixis – pour remplacer son partenaire de longue date, JVC. Le festival folk, dont les sponsors ces dernières années comprenaient Ben & Jerry’s et Dunkin’ Donuts, était alors sans sponsor depuis plusieurs années ; les deux festivals ont ensuite été en partie parrainés par la société de bijoux Alex et Ani.

En 2011, M. Wein a annoncé que les deux festivals de Newport, les seuls événements qu’il produisait encore, feraient partie d’une nouvelle organisation à but non lucratif, la Newport Festivals Foundation.

Il a finalement cédé les rênes des deux festivals, bien qu’il soit resté impliqué jusqu’à la fin. Jay Sweet est devenu producteur du festival folk en 2009 et six ans plus tard, il a été nommé producteur exécutif de la Newport Festivals Foundation. En 2016, Danny Melnick a été promu de producteur associé à producteur du festival de jazz, et le bassiste et chef d’orchestre de jazz Christian McBride, qui s’était produit à Newport à plusieurs reprises depuis 1991, a été nommé directeur artistique.

La pandémie de coronavirus a provoqué l’annulation des deux festivals en 2020, mais ils étaient de retour l’année suivante. M. Wein avait prévu d’assister au festival de jazz de 2021, mais le 28 juillet, deux jours seulement avant le début prévu, il a annoncé sur les réseaux sociaux qu’il ne serait pas là. (Il a participé à distance, présentant les chanteuses Mavis Staples, par téléphone, et Andra Day, via FaceTime.)

« À mon âge de 95 ans, faire le voyage sera trop difficile pour moi », a-t-il écrit. “Je suis navré de manquer de voir tous mes amis.” Mais, a-t-il ajouté, avec une nouvelle équipe en place pour diriger les deux festivals, “Je peux voir que mon héritage est entre de bonnes mains.”



Source link