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Conduire les États du Maine


Pour une artère aussi emblématique et très fréquentée, US 1 est étonnamment inconnaissable. Divers sites et sources ne sont pas d’accord sur la date de sa création et sa durée, et à peu près tout, sauf qu’il traverse 14 États sur son chemin de Key West, en Floride, à Fort Kent, dans le Maine. Dans la plupart d’entre eux, il offre moins de variété que vous ne le souhaiteriez ; même la Floride est à peu près la Floride d’un bout à l’autre.

Mais si vous pouvez vous y accrocher et vous rendre jusqu’au Maine, vous découvrirez, étalé sur près de 530 milles, un panorama en perpétuelle évolution. Au moment où vous arrivez à la toute fin de la route 1 du Maine (comme on l’appelle là-bas), vous êtes sûr de vous sentir comme si vous n’êtes plus dans le même état que lorsque vous avez traversé pour la première fois la rivière Piscataqua depuis le New Hampshire. Peut-être même pas le même pays.

Il y a beaucoup de Maines, et la plupart prennent leur tour sur la route 1. La route entre dans l’état de Portsmouth, NH, via le pont commémoratif ; la première chose que vous voyez lorsque vous descendez à Kittery est le Maine Sailors and Soldiers Memorial, une sculpture frappante commémorant les morts de l’État pendant la Première Guerre mondiale. Peu de temps après, l’US 1 plonge dans le sud du Maine comme un gant de magasins d’usine encombré de voitures d’un kilomètre de long. Ce n’est qu’une fois que vous les aurez effacés que vous verrez le panneau du Maine Visitor Center.

L’État s’est longtemps présenté comme « Vacationland » et vous pourriez faire valoir que la partie sud du Maine de l’US-1 n’est qu’un centre d’accueil étendu. En le conduisant, vous avez l’impression que les Mainers ont concédé ces villes – parmi les plus anciennes de l’État, datant du 17ème siècle – entièrement aux touristes.

La route ici est mile sur mile de motels, antiquaires, galeries d’art, restaurants, stands de crème glacée, et le terrain de golf miniature occasionnel ou parc à thème. Ce n’est pas que du honky-tonk : le centre-ville de Kennebunk, par exemple, avec ses vieux édifices dignes de briques et de planches à clin, son église unitarienne blanchie à la chaux avec son ancien cimetière et ses lampadaires ornés de drapeaux, ressemble à un décor pour un film de Hallmark Channel. Et parsemés dans la plupart des villes, il y a des signes que les gens vivent en fait ici toute l’année, faisant du surplace dans la marée montante du tourisme : bureaux, supermarchés, un monument de la guerre civile sur la pelouse d’une station-service.

Mais pour la plupart, ce tronçon de la route 1 semble réservé à ce que les Mainers appellent les gens de loin. Ceux qui s’accrochent à une image chérie de l’endroit glanée lors d’une visite d’enfance, ou à un vieux film ou roman ou à une peinture de Winslow Homer, pourraient être frappés par un panneau de signalisation vert avec une annexe jaune qui jouxte la route à South Portland : “Mémoire Ln.” ; l’annexe, “Impasse”.

L’US 1 longe la plus grande ville du Maine, Portland, mais pas un autre gant de points de vente à Freeport. De là, cependant, il émerge dans un Maine moins dense connu sous le nom de Midcoast. Midcoast Maine a été principalement colonisé au 18ème siècle et construit sur la pêche et la construction navale, bien que lorsque vous vous dirigez vers le nord, vous sentirez l’océan mais ne le verrez pas; cette portion de littoral est assez accidentée.

La route 1 contourne complètement certaines villes de Midcoast, mais traverse Thomaston, un village de carte postale qui a été, de manière incongrue, le domicile du pénitencier à sécurité maximale de l’État pendant 178 ans. Ne l’appelez pas Shawshank, mais arrêtez-vous dans la salle d’exposition de la prison de l’État du Maine (« le magasin de la prison » pour les habitants), un ancien magasin de briques où l’on peut acheter des meubles et des jouets en bois et même des goélettes aux détails complexes, tous fabriqués à la main par certains de ce qu’un responsable de prison m’a décrit un jour comme « les 900 personnes les plus dangereuses du Maine ».

La prison elle-même est maintenant à quelques kilomètres, mais jusqu’en 2002, elle était située juste à côté de la salle d’exposition sur l’US 1. Son ancien site est maintenant un parc ; si vous êtes assidu, vous pouvez trouver un petit enclos vert entouré d’une vieille clôture en fer forgé et perché de façon spectaculaire au-dessus de la rivière St. George. À l’intérieur, un rocher solitaire porte une dalle de pierre qui se lit simplement : « À la mémoire de ceux qui sont enterrés dans ce complot ».

Il y a de fortes chances que vous deviez vous asseoir dans la circulation à Rockland, mais une fois que vous avez traversé son centre-ville exigu, les bâtiments fondent et l’océan vous saute aux yeux, fatigué enfin de jouer à la timide.

Beaucoup de choses vous sautent aux yeux le long de l’US 1 de Midcoast. À Rockport et Camden, ce sont de grandes vieilles maisons de capitaines de navires transformées en auberges; à Belfast, c’est « Passawassawakeag », le nom de la rivière qui se promène sous vous en direction de la mer. Et à Prospect, c’est le Penobscot Narrows Bridge, une travée à haubans frappante avec deux tours qui, à 447 pieds, s’élèvent plus de deux fois plus haut que le plus haut bâtiment du Maine. (Ce serait une église.)

Au sommet de l’un d’eux se trouve un observatoire qui offre des vues magnifiques sur la terre et l’eau et sur la ville de Bucksport, où la route 1 passe juste à côté de la tombe de l’homonyme Jonathan Buck (1719-1795). Son marqueur porte une tache en forme de jambe et de pied d’une femme, qui serait la manifestation d’une malédiction lancée au colonel Buck par une femme qu’il brûlait sur le bûcher en tant que sorcière. Deux plaques séparées à côté expliquent qu’il s’agit d’un mythe et que personne n’a jamais été exécuté pour sorcellerie à Bucksport (ou dans le Maine), mais je crois quand même à l’histoire, parce que je le veux.

Au moment où vous arrivez à Ellsworth, vous avez dépassé d’innombrables cabanes à homards et des tas de bibelots et de motels nautiques portant des noms tels que Yard Arm et Yankee Clipper. Ainsi, lorsque vous voyez des panneaux indiquant Bar Harbor, vous pouvez ressentir une forme de mal de mer. La bonne nouvelle est que US 1 n’y va pas.

La mauvaise nouvelle, c’est qu’il vous reste encore environ 120 milles de côtes.

Mais c’est différent de ce que vous avez vu jusqu’ici. Très différent. Vous êtes maintenant dans le troisième Maine : Downeast.

Presque dès que vous quittez Ellsworth, tout disparaît : les boutiques et les magasins d’antiquités et les galeries d’art et les stands de crème glacée et les motels et les auberges et putt-putt et votre signal cellulaire et, surtout, d’autres voitures. À leur place, il y a beaucoup de routes ouvertes, de champs vides, de pins, d’eau proche et lointaine, et des maisons historiques dans divers états d’entretien différé, et, eh bien, un peu de bon vieux Maine bizarre. C’est une partie de l’État où les gens sont relativement peu nombreux et ont généralement des racines profondes et, historiquement, n’ont pas beaucoup sorti, sauf pour partir en mer ou partir en guerre. Je ne dis pas que cela a favorisé l’excentricité ; mais quelque chose a fait.

Vous passerez devant des choses que, si vous n’avez pas envie d’arrêter la voiture tous les quelques kilomètres, vous voudrez au moins prendre note et rechercher plus tard : Le grand bâtiment en tôle ondulée à Hancock avec « Chainsaw Sawyer Artist Live Show » peint sur son côté ; la maison par ailleurs indescriptible à Gouldsboro avec une grande roue dans sa cour et une camionnette vintage garée sur son toit ; le dôme géodésique géant peint comme une myrtille à Columbia Falls. À Machias, vous pourriez envisager de suivre le panneau indiquant Fort O’Brien, où, en juin 1775, un accord d’échange de produits d’épicerie contre du bois a mal tourné et a dégénéré en la première bataille navale de la Révolution américaine. Il y a une longue tradition, ici, de négocier durement.

Une grande maison blanche abandonnée marque l’endroit à Whiting où l’US 1 prend un virage serré à gauche. Il passe bientôt devant de nombreuses choses abandonnées, notamment des granges, des magasins, des bateaux et une cuillerée de rochers et de pins dans la baie nommée l’île Sainte-Croix. En juin 1604, 79 aspirants colons français (dont Samuel de Champlain) y débarquèrent et commencèrent à construire. Près de la moitié mourut cet hiver-là. Aujourd’hui, c’est un site historique international, le seul de tout le système du National Park Service. Son centre d’accueil, un avant-poste isolé, ferme de la mi-octobre à la fin mai, ce que Champlain apprécierait sans aucun doute.

La plupart des beaux bâtiments en brique du front de mer de la ville de Calais semblent également vides, bien que toute la façade de l’un, un imposant édifice de quatre étages de 1847, annonce toujours Sarsaparilla du Dr Thomson, The Great English Remedy. Guérit quand les autres échouent !

Le Dr Thomson est parti depuis longtemps. Ainsi, comme vous le dira un marqueur historique situé à l’extérieur d’un magasin de pièces automobiles sur la route 1, se trouve la seule synagogue du comté de Washington, qui se trouvait autrefois à cet endroit.

Autour de Danforth, vous commencerez à remarquer des camions à billes vides se dirigeant vers le nord. Suivez-les et vous traverserez bientôt la quatrième du Maines de la route 1 : le comté d’Aroostook. La plupart des Mainers l’appellent simplement “Le Comté” et n’en savent pas beaucoup plus que vous. Le plus grand comté à l’est du Mississippi, Aroostook est une étendue de forêts et de terres agricoles de la taille du Connecticut et du Rhode Island réunis, avec seulement 67 000 personnes dispersées dans l’ensemble. Il est tout à fait possible qu’ils soient plus nombreux que les orignaux.

La première ville importante que vous frappez en remontant la route 1 est le siège du comté, Houlton. Autrefois la demeure des barons du bois, c’est un trésor pour les connaisseurs de l’architecture de l’âge d’or et pour les passionnés de la route : il accueille à la fois la réunion de la route 1 et de l’I-95 (qui se sont croisées pour la dernière fois à Kittery) juste avant que cette dernière ne se termine au La frontière canadienne et le seul endroit du pays où l’US-1 et l’US-2 se croisent, cette dernière commençant à Houlton et se terminant à 2 500 milles à l’ouest à Everett, Wash.

Dans un cadre au mur, un petit marbre représentant Pluton ; pendant les 40 prochains kilomètres, vous passerez devant un modèle à l’échelle 1:93 000 000 du système solaire espacé précisément le long de la route (la terre a la taille d’un cantaloup ; Jupiter, une citrouille géante) se terminant par le soleil (en quelque sorte) dans Folsom Hall, le bâtiment scientifique de l’Université du Maine à Presque Isle. Le tout a été planifié, tracé et construit par des étudiants locaux, peut-être réconfortés par le fait de savoir que l’univers, comme leur comté, est en grande partie vide.

À l’extérieur d’une petite école rouge à une classe à Cyr Plantation (utilisée jusqu’en 1964), un panneau en bois vous souhaite la bienvenue dans la vallée de Saint John — en anglais et en français. Au sommet est sculpté un petit drapeau tricolore avec une étoile d’or dans son champ bleu : Le drapeau de l’Acadie. Colonie française dans ce qui est maintenant le Canada, elle a techniquement cessé d’exister lorsque la Grande-Bretagne a remporté la guerre des Français et des Indiens en 1763 et a expulsé ses habitants, notamment vers la Louisiane ; certains, cependant, se sont faufilés de l’autre côté de la rivière Saint-Jean et sont ici depuis. La vallée, avec ses croix de route et ses sanctuaires, et ses clochers d’église peints en or ou en argent, et les gens qui parlent anglais avec un fort accent et français à la maison – et, partout, ces drapeaux – se sentent plus acadiens qu’américains ou canadiens.

Après que l’US 1 ait effectué un deuxième virage serré à gauche dans la ville de Van Buren, elle s’approche de la rivière, qui forme la frontière des deux pays et qui est suffisamment étroite pour frapper une balle de baseball (ou une rondelle de hockey). Vous pouvez compter les voitures garées devant les grandes églises de l’autre côté ; quand l’eau est basse, vous pouvez patauger à la masse. Au Madawaska, une usine de papier, l’une des rares qui subsiste dans l’État, enjambe la rivière et donc la frontière. La pâte produite à Edmundston, au Nouveau-Brunswick, du côté canadien, est acheminée par des tuyaux jusqu’au Madawaska, où elle est transformée en sacs de nourriture pour animaux de compagnie, en pages de magazines et en étiquettes pour bouteilles d’ordonnance. (Même après que Covid ait fermé la frontière, ces tuyaux sont restés ouverts 24 heures sur 24.)

Madawaska est également considérée comme la ville la plus au nord-est des États-Unis – ce qui en fait une destination pour les motards qui relèvent le défi (connu sous le nom de « Iron Butt ») de visiter les quatre coins du continent américain en seulement trois semaines – mais US 1 continue de le traverser, et Frenchville voisin, avant de finalement s’arrêter à Fort Kent., Un marqueur sur une place du centre-ville indique « 2 446 milles originaux », sans expliquer cet « original ». La place, qui se trouve à côté du pont menant à la minuscule Clair, au Nouveau-Brunswick, est nommée « le premier mille de l’Amérique ». Prends ça, Key West.

Il y a des gens qui viennent jusqu’à Fort Kent, un endroit rustique qui pourrait passer pour l’Alaska, expressément pour voir cet endroit. Peu, cependant, se promènent pour voir le vrai Fort Kent, un blockhaus en bois construit pendant la guerre d’Aroostook de 1838-9, un différend frontalier entre l’Angleterre et les États-Unis qui s’est terminé sans qu’un coup de feu ne soit tiré. Et ainsi, l’attribution du Maine de 1, 22% des États-Unis de l’ensemble, se termine comme il a commencé : avec un pont et une guerre.


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