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Comment un juge du tribunal de la famille a laissé tomber les familles


Les griefs contre la juge pour son comportement dans la salle d’audience se sont accumulés au moment où Kress l’a vue fin 2017, et pas seulement de la part de parents mécontents, mais aussi d’avocats, de travailleurs sociaux et de familles d’accueil. Ses actions comprenaient le fait de ne pas garantir que les plaideurs aient le droit d’être entendus, une tendance à ordonner aux parents de menotter ou de menacer d’incarcération sans procédure régulière et de s’en prendre à des mots si humiliants qu’elle a déjà fait pleurer un avocat.

L’affaire contre Younge révèle un rare aperçu des opérations d’un tribunal de la famille, qui ne sont pas souvent rendues publiques, et met en évidence comment les juges qui font preuve de malversation et ne sont pas impartiaux peuvent nuire aux personnes les plus émotionnellement chargées. Les groupes de défense des droits de la famille ont appelé à davantage de formation des juges et des fonctionnaires des tribunaux de la famille ces dernières années, affirmant que certains sont simplement affectés à de tels cas et ne comprennent pas la dynamique délicate en cause.

Pour la conduite de Younge, la Cour de discipline judiciaire de Pennsylvanie l’a suspendue le mois dernier pendant six mois sans salaire. La plus haute juge du tribunal a écrit une opinion cinglante, notant que sa peine est juste en deçà de la peine la plus sévère pour un juge – la destitution – car cela implique généralement une condamnation pénale.

“La Cour considère cette affaire comme la plus flagrante impliquant un comportement grossier, un manque de procédure en temps opportun et une action impérieuse qu’elle ait vue”, a écrit la présidente, la juge Jazelle Jones.

Deux juges n’étaient pas d’accord avec la suspension sous la forme d’une gifle sur le poignet, l’un écrivant que Younge aurait dû être définitivement retirée après « avoir causé une catastrophe après l’autre ».

Younge, qui a également reçu l’ordre d’écrire des lettres d’excuses à chaque personne à qui elle a fait du tort, sera toujours autorisée à revenir sur le banc en janvier. Avant l’enquête disciplinaire, Younge a été renvoyée du tribunal de la famille et placée dans la division civile du comté de Philadelphie supervisant les appels d’arbitrage, où elle reviendra.

L’une des filles de Kress, maintenant adulte, envisage d’intenter une action en justice contre la ville pour son séjour en famille d’accueil après que Younge l’eut retirée de chez elle en tant que mineure. Younge, qui a agi à titre officiel en tant que juge, est à l’abri de toute poursuite.

« C’était une brute. Elle était très intimidante et très méchante », a déclaré Kress. «Jamais en un million d’années je n’ai pensé que notre système judiciaire était comme ça. Je n’ai jamais pensé que les juges faisaient cela et s’en sortaient bien. »

Piste de plaintes

Avant de devenir juge, Younge a passé une décennie en tant qu’avocat municipal adjoint pour l’unité de protection de l’enfance du Département des services sociaux de Philadelphie. Elle s’est présentée en tant que démocrate en novembre 2015 pour l’un des 15 postes de juge ouverts au sein de la Cour municipale et de la Cour des plaids communs de la ville, remportant un siège bien qu’elle n’ait pas obtenu de recommandation de l’Association du barreau de Philadelphie.

La juge Lyris Younge, en bas à droite, lors de son audience de sanction en avril.Cour de discipline judiciaire de Pennsylvanie

Après sa victoire, elle a rapidement fait du surplace devant le tribunal de la famille. Elle n’a pas respecté le délai de 30 jours pour le dépôt de ses opinions dans plusieurs dossiers et a demandé de nombreuses prolongations à la Cour supérieure. L’arriéré n’a fait qu’empirer avec la démission de son premier clerc en juillet 2016. Dans un cas, environ 260 jours s’étaient écoulés avant qu’elle ne dépose un avis, selon la Cour de discipline judiciaire.

Enfin, après près de deux ans de noyade de Younge dans des affaires, le juge suprême supervisant la Cour des plaids communs de Philadelphie a demandé son transfert hors du tribunal de la famille en juin 2018.

À peu près à la même époque, la conduite de Younge devant le tribunal de la famille attirait l’attention du public: une enquête de 2018 dans la revue juridique The Legal Intelligencer a mis en évidence des accusations selon lesquelles elle aurait violé les droits parentaux, et des personnes se sont présentées pour déposer des plaintes, suscitant des demandes d’examen formel par le pouvoir judiciaire. Conseil de conduite. La Cour de Discipline Judiciaire a constaté dans son avis :

  • Younge avait un comportement répété qui était «irrespectueux, condescendant et indigne».
  • Elle a dit à propos d’un travailleur social avec lequel elle n’était pas d’accord avec les actions: “Je ne croirais pas sa langue si elle était notariée.”
  • Elle a prétendu à tort qu’une mère qui était tombée malade lors d’une audience sur les droits parentaux était sortie de la salle d’audience sans autorisation, puis avait refusé de permettre à la mère de revenir témoigner et avait ordonné la résiliation involontaire de ses droits parentaux.
  • Elle était « en colère, discourtoise et impatiente » envers un avocat qui était arrivé une minute avant le début d’une audience et « l’a fait pleurer en audience publique ».
  • Elle était « grossière, arrogante et méprisante » envers un avocat qui avait été convoqué par un autre juge dans une salle d’audience voisine, et lorsqu’il est retourné dans la salle d’audience de Younge et a tenté de s’excuser, elle « a refusé de lui parler » et a ordonné une audience pour outrage au cours de qu’elle lui a infligé une amende de 750 $. (Cette décision a ensuite été infirmée en appel après que la Cour supérieure a conclu qu’elle avait abusé de son pouvoir discrétionnaire.)
  • Malgré l’objection d’un avocat selon laquelle trois enfants restent au domicile de leur mère mais sous la supervision du Département des services sociaux, Younge a fait menotter la mère dans sa salle d’audience et détenue pendant que les enfants pouvaient être retirés. Aucune audience pour outrage n’a eu lieu avant que Younge n’ordonne que la mère soit détenue « dans une cellule jusqu’à ce que j’aie ces bébés », a déclaré le juge, selon une transcription. Dans le cas de la mère, il n’y avait aucune allégation d’abus, de négligence ou de risque pour la sécurité.
  • Elle a ordonné qu’un père soit emprisonné pendant sept jours après avoir cru qu’il avait eu des contacts non autorisés avec ses enfants, ce qu’il a nié. Un examen de la Cour supérieure a par la suite annulé la décision pour outrage, concluant que le père n’avait pas bénéficié de ses droits à une procédure régulière et avait été incarcéré à tort.

Jimmy Binns, un avocat de Philadelphie qui a tenté d’obtenir la garde de ses trois petits-enfants après leur placement en famille d’accueil, a déclaré qu’il avait été témoin du comportement de Younge devant le tribunal et avait signalé son comportement.

“Elle ne devrait plus jamais porter une robe de magistrat”, a-t-il déclaré.

Lors de son audience de sanction en avril, Younge s’est excusée et a déclaré qu’elle aurait dû s’absenter en raison de problèmes personnels, notamment un diagnostic médical et une séparation d’avec son mari. Elle a essuyé ses larmes en décrivant comment sa foi l’aiderait à se montrer digne de sa position judiciaire et a déclaré qu’elle était en thérapie.

“C’est aussi ma foi qui m’oblige à rendre des comptes lorsque j’ai mal agi et lorsque j’ai blessé les autres”, a déclaré Younge. « Et dans cette affaire, il n’y a pas d’exceptions. J’ai eu tort.”

Des témoins de caractère ont décrit la passion de Younge pour les enfants et pensaient qu’elle avait « appris sa leçon » et qu’elle était elle-même une « bonne mère ».

Younge n’a pas pu être jointe pour d’autres commentaires par l’intermédiaire de son avocat, Charles Gibbs.

Dans une déclaration en juin, à la suite de sa suspension, Gibbs a déclaré que Younge avait « consacré sa vie au service public et à l’aide aux autres, et la décision de la Cour lui permettra de continuer à poursuivre sa passion dans le système judiciaire ».

Sanctions rares

La sanction contre Younge est notable parce que les accusations formelles contre les juges en Pennsylvanie, comme dans la plupart des autres États, sont rarement déposées.

Le Conseil de conduite judiciaire de l’État – qui reçoit des centaines de plaintes pour inconduite chaque année et est composé de trois juges, trois avocats et six citoyens membres – rejette la majorité des plaintes, concluant généralement qu’il n’y avait aucune cause probable dans les allégations.

Les procédures au sein d’un tribunal de la famille peuvent être particulièrement opaques car les affaires sont souvent sensibles et impliquent des enfants et des accusations de violence domestique. Mais cela signifie également que les juges qui peuvent se conduire mal ou abuser de leur pouvoir peuvent le faire avec peu de contrôle public, selon les experts juridiques.

“Plus que partout ailleurs, les émotions s’effilochent au tribunal de la famille et les juges disposent d’un pouvoir discrétionnaire vraiment extraordinaire pour décider de choses qui changent la vie, comme qui obtient la garde d’un enfant”, a déclaré Charles Gardner Geyh, professeur de droit à l’Université de l’Indiana qui étudie la conduite judiciaire.

« Souvent, des plaintes surviennent simplement parce que quelqu’un a perdu son procès et en est énervé. Et puis vous avez des situations extrêmes comme celle-ci », a ajouté Geyh, se référant à Younge, « où l’aptitude d’un juge à servir est remise en question. »

Joseph Metz, avocat de la Cour de discipline judiciaire de Pennsylvanie, a déclaré que l’ensemble de la carrière d’un juge est pris en considération lorsqu’une sanction est prononcée.

“Le poids qui lui est accordé dépend de la nature de l’infraction et des circonstances”, a écrit Metz dans un e-mail. « Chaque sanction est faite sur mesure et spécifique au cas, mais les antécédents sont toujours importants. »

Dans le cas de Younge, elle n’avait pas fait l’objet d’une telle enquête auparavant.

Kress a secoué la tête récemment en pensant à la façon dont Younge se voyait offrir une seconde chance.

“Comment osez-vous séparer d’autres familles parce que votre famille traverse quelque chose”, a déclaré Kress. « Cela a plus de sens maintenant pourquoi elle faisait ce qu’elle faisait, mais cela ne rend pas les choses correctes. »

Des vies bouleversées

Le cas de Kress découle d’une plainte anonyme d’abus et de négligence contre elle et son petit ami en 2017 qui a suscité la visite d’un travailleur social. Cette assistante sociale, qui a depuis quitté le ministère des Services sociaux, a interrogé la famille, a déclaré Kress, et a déterminé qu’il n’y avait pas eu d’abus, mais ses filles avaient «une supervision inadéquate et des soins inappropriés», selon les documents déposés.

Kress a déclaré que l’assistante sociale se heurtait à son style parental et a affirmé qu’elle était “militante”. Alors qu’elle était stricte dans l’éducation de ses filles, leur donnant une routine de devoirs et de corvées et retenant leurs appareils électroniques si elles désobéissaient, Kress a nié que cela justifiait leur retrait.

Miltreda Kress avec sa fille, Brianna Donahue, à Philadelphie. Rachel Wisniewski / pour NBC News

Ses trois plus jeunes filles ont été séparées et placées dans divers foyers d’accueil et de groupe alors que Kress tentait de les faire revenir devant les tribunaux.

Voulant attirer l’attention publiquement, elle a organisé des manifestations avec d’autres familles touchées par Younge à l’extérieur du ministère des Services sociaux, brandissant des pancartes indiquant «Jeune et téméraire».

En 2018, l’affaire de Kress a été transférée à un autre juge qui a levé une ordonnance de suspension imposée à Younge. Alors que Kress a finalement récupéré ses filles après avoir été obligée d’assister à des cours d’éducation parentale, le traumatisme les affecte toujours: deux de ses filles ont déclaré avoir subi des abus et de la négligence dans les différentes maisons dans lesquelles le ministère des Services sociaux les avait placées, et l’une des ses filles ont tenté de se suicider.

“Mes enfants n’ont jamais su ce qu’était la maltraitance ou la négligence jusqu’à ce qu’on leur fasse ce qu’on leur a fait”, a déclaré Kress.

La fille de Kress, Brianna Donahue, maintenant âgée de 19 ans, envisage de porter plainte contre la ville la semaine prochaine pour négligence et violation de ses droits civils sur la façon dont elle a déclaré avoir été traitée pendant son placement en famille d’accueil. Le ministère des Services sociaux n’a pas immédiatement répondu à une demande de commentaire.

Alors que Kress a retrouvé ses filles, d’autres familles restent fracturées.

Jeffrey et Virginia McKale, du New Jersey, sont venus avant Younge en 2017 dans le but d’obtenir leurs deux petits-fils de leur mère, qui consommait de la drogue. Mais les McKales ont déclaré que Younge les avait dépréciés, les amenant à se lever pendant l’audience, ce qui a encore plus enragé le juge. Toute chance d’obtenir la garde a été perdue ce jour-là, a ajouté Jeffrey McKale.

« C’était un cirque, dit-il. “Elle a rendu nos vies misérables.”

Leur plus jeune petit-fils, 7 ans, a une déficience intellectuelle et reste dans un établissement de soins tandis que leur autre petit-fils, 12 ans, a basculé entre sept foyers d’accueil en quatre ans. Avant le décès de la fille des McKales en novembre 2018, elle a écrit dans une lettre notariée qu’elle souhaitait que son père, Jeffrey, et sa belle-mère, Virginia, emmènent ses enfants. Près de trois ans plus tard, ils tentent toujours d’obtenir la garde de l’enfant de 7 ans, tandis que leur autre petit-fils a été placé chez un autre membre de la famille – un processus qui a coûté cher aux avocats et à d’autres frais.

« Si nous savions à quel point ce juge avait le pouvoir, nous n’aurions pas vidé nos comptes bancaires pour aller nulle part », a déclaré Jeffrey McKale.

Renee Beeker, fondatrice et présidente du National Family Court Watch Project, une organisation à but non lucratif qui a observé les procédures des tribunaux de la famille dans plusieurs États, a déclaré que les retombées des mauvaises actions d’un juge peuvent conduire les familles à de nouvelles difficultés financières et provoquer un traumatisme prolongé. Elle plaide pour une plus grande surveillance des juges du tribunal de la famille et a déclaré que souvent les juges qui remportent une élection sont simplement affectés à des tâches du tribunal de la famille sans aucune expérience ni formation.

Que Younge ait passé une décennie dans l’unité de protection de l’enfance de Philadelphie avant d’être juge est encore plus alarmant, a ajouté Beeker. “Ce n’est que la pointe de l’iceberg”, a-t-elle déclaré.



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