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Comment un chef de police des Ranchlands du Wyoming a perdu sa guerre contre la drogue


GUERNSEY, Wyo. – C’était quelques jours avant le réveillon du Nouvel An 2019, et Terri VanDam, le chef de Guernesey, le service de police à trois personnes de Wyo, était à court d’options.

Pendant plus d’un an, Mme VanDam et son sergent, Misty Clevenger, avaient tenté sans succès d’aller au fond du problème de la drogue et de l’alcool à Guernesey, population de 1 124 habitants. La consommation de méthamphétamine était endémique, et une grande partie était achetée et vendue directement dans les bars, leur a-t-on dit, mais lorsque quelqu’un tentait d’enquêter, il se heurtait à un mur de silence qui allait jusqu’à l’hôtel de ville.

Peu de temps après avoir commencé à poser des questions, dit-elle, elle avait trouvé un oiseau mort sur son porche, avec un clou enfoncé. Maintenant, en tant que chef, elle avait ouvert une enquête à grande échelle, et deux citadins ont averti qu’ils avaient entendu le maire parler de paralyser le département de police.

Ne sachant pas vers qui se tourner, Mme VanDam a contacté la Division des enquêtes criminelles du Wyoming, demandant à une équipe d’enquêteurs de l’État de venir à Guernesey et de l’aider à transformer ses soupçons en une affaire.

«Cela devient un énorme problème et est incontrôlable», a-t-elle écrit.

Loin de ramener un groupe, les courriels s’avéreraient être la perte du nouveau chef de la police. Deux semaines plus tard, Mme VanDam a été congédiée, puis Mme Clevenger. Dans les poursuites fédérales, les femmes prétendent avoir été évincées parce qu’elles ont tenté de faire face à un réseau insulaire de petites villes de puissants éleveurs, propriétaires d’entreprises et politiciens qui n’étaient pas habitués aux questions.

Dans des documents judiciaires, des responsables de la ville ont déclaré que les femmes se livraient à des insinuations et à des rumeurs qui ne prouvaient rien sur un problème de drogue à Guernesey et tout sur leur incompétence en tant qu’agents des forces de l’ordre. Ils disent que Mme VanDam et Mme Clevenger ont été licenciées parce que le ministère dépassait le budget et que les agents remplissaient leurs poches d’heures supplémentaires, une affirmation que les femmes ont nié.

L’affaire de Mme Van Dam, qui doit maintenant être jugée en juin, a explosé en accusations belliqueuses de mensonge, de corruption publique et de manquements moraux, petits et grands.

Dans le débat national sur la police et la façon dont les agents municipaux appliquent la loi et répondent aux communautés qu’ils servent, la question a pratiquement déchiré cette ville de ranch endormie.

Les défenseurs des policiers licenciés disent que pendant des années, un problème insidieux de drogue et d’alcool a ruiné des vies et s’est infiltré dans la plupart des aspects de la vie quotidienne, mais n’a pas été contrôlé par les responsables de la ville qui ont protégé leurs amis et n’ont pas pris le problème au sérieux.

Le comté de Platte, où se trouve Guernesey, a l’un des taux les plus élevés d’arrestations liées à la drogue de l’État, selon un récent rapport de l’Association des shérifs et chefs de police du Wyoming. Environ 35% de toutes les arrestations dans le comté en 2020 étaient liées à la drogue – plus d’un tiers de plus que la moyenne de l’État.

“Meth est folle de joie”, a déclaré Cheryl Hoff, une résidente de longue date de Guernesey qui a été l’un des nombreux partisans de l’ancien chef de la police.

Ni le FBI ni les enquêteurs de l’État ne diraient s’ils ont ouvert une enquête formelle sur la base des références de Mme VanDam, mais Mme VanDam a déclaré qu’elle était devenue convaincue qu’aucun policier à Guernesey ne serait jamais en mesure de s’attaquer au problème seul.

«La culture et la population de cette petite ville sont effrayantes depuis de nombreuses années», a déclaré Mme VanDam. «Si vous posez les mauvaises questions, cela aura des conséquences.»

Guernesey est niché dans la haute plaine désertique, à plus d’une douzaine de kilomètres à l’est de l’autoroute qui relie Denver et Casper. Il a deux prétentions à la renommée, le chemin de fer et l’Oregon Trail, qui sont tous deux de l’histoire ancienne – le Burlington Northern Santa Fe Railway a fermé son hub local l’année dernière, prenant près d’une centaine d’emplois et le dernier véritable espoir de Guernesey pour un avenir durable.

Il est à 15 miles de Guernesey dans n’importe quelle direction jusqu’à la ville voisine, avec rien d’autre que de l’armoise, du bétail et un service cellulaire tacheté entre les deux.

L’emplacement de la ville près de deux autoroutes principales a contribué à alimenter le mouvement de la drogue, selon plusieurs anciens policiers qui ont accepté de parler de leur travail à Guernesey, mais ils ont dit qu’ils, comme Mme VanDam, se sont heurtés à des obstacles lorsqu’ils ont essayé de savoir qui était apportant tellement de méthamphétamine en ville.

Il y a eu beaucoup de corruption dans cette ville au cours des 10 dernières années », a déclaré Jeff Thomas, le chef du service d’incendie de Guernesey, qui a déclaré qu’il connaissait personnellement des cas dans lesquels un responsable de la ville avait fait pression sur le département de police pour qu’il néglige des drogues et de l’alcool. délits.

«Je veux que les médicaments disparaissent», a-t-il dit. “Je veux que les DUI soient pris en charge.”

Pendant quatre ans en tant qu’agent de patrouille à Guernesey, avant d’être nommée chef, Mme VanDam avait tenté de déterminer qui profitait de l’épidémie de méthamphétamine de la ville. Elle a été troublée lorsque les chefs précédents l’ont découragée d’enquêter sur des affaires liées à la drogue et qu’aucune enquête majeure sur les drogues ne semblait jamais durer.

«On m’a dit:« Ne posez pas de questions », a-t-elle dit. «On nous a essentiellement dit de fermer les yeux sur certaines choses.

Elle était ravie en janvier 2019 lorsque Nicholas Paustian, un postier qui venait d’être élu maire, lui a demandé si elle souhaitait être chef de la police. Elle a accepté et a été autorisée à embaucher Mme Clevenger, une instructrice à l’académie de formation des forces de l’ordre de l’État.

Aucune des deux femmes n’était originaire de Guernesey, mais toutes deux avaient passé des années dans la communauté. Un réserviste de l’armée de l’air, Mme VanDam avait pris des affectations de sécurité à l’étranger pour le département d’État, gardé les prisons dans le Montana et était un instructeur d’armes à feu de longue date pour l’armée. Avant de déménager dans le Wyoming, Mme Clevenger avait travaillé pendant des années comme adjointe du shérif en Caroline du Sud.

J’ai dit à VanDam à son arrivée que si je pouvais lui apporter de l’aide, je ne marcherais pas sur ses orteils », se souvient M. Paustian.

Pour les femmes, c’était une chance de changement culturel. Mais la promesse de M. Paustian a été rapidement mise à l’épreuve: selon des documents judiciaires, ils ont commencé à enquêter de manière agressive sur bon nombre des cibles que Mme VanDam avait auparavant été découragée d’explorer, y compris des allégations selon lesquelles les travailleurs du service d’entretien de la ville achetaient et vendaient des drogues. L’un des membres du conseil, Kellie Augustyn, un ami de longue date du maire, a travaillé comme barman et homme à tout faire au Kelley’s Bar – un favori des dirigeants de la ville – où les policiers avaient entendu des rapports selon lesquels des drogues étaient vendues au volant la fenêtre.

M. Paustian a dit que lui et d’autres membres du conseil avaient l’impression que le nouveau chef cherchait des problèmes là où il n’y en avait pas. Mais Mme VanDam n’a pas été découragée. La tension a atteint un point culminant pendant les vacances du 4 juillet 2019, lorsqu’un des agents de Mme VanDam a forcé le Kelley’s Bar à fermer prématurément, invoquant une intoxication publique et une jeune femme qui s’était évanouie dans la rue.

Furieux, M. Augustyn a menacé l’officier et lui a dit de partir; lui et M. Paustian se rendraient plus tard chez Mme VanDam et enregistreraient leur mécontentement.

«Ce n’est pas professionnel, vraiment hors de propos», a déclaré M. Augustyn dans une interview. Il a nié qu’il y avait du trafic de drogue au bar et a déclaré que la consommation excessive d’alcool pouvait survenir n’importe où pendant un week-end de vacances. «C’est ce que vous faites si les gens boivent. Si nous ne pouvons pas faire cela, qu’avons-nous? À quoi ça sert?”

L’incident a secoué Mme VanDam et Mme Clevenger, qui estimaient que le conseil essayait de menotter le service de police.

Je n’avais jamais vu des fonctionnaires de l’administration et des membres du conseil municipal impliqués dans le département de police comme ça », a déclaré Mme Clevenger.

M. Paustian et M. Augustyn ont conclu que la chef avait dépassé son budget de dotation pour toutes les nouvelles enquêtes et ils ont ordonné une réduction des heures de travail des agents.

Bouleversées par l’escalade des tensions, Mme VanDam et Mme Clevenger ont partagé leurs inquiétudes en octobre 2019 avec Forrest Williams, directeur par intérim de la Division des enquêtes criminelles du Wyoming.

«Est-ce que vous, mesdames, réalisez le nid de frelons que vous êtes sur le point de frapper? M. Williams a demandé à l’époque, selon des documents judiciaires. Il continuerait à transmettre leurs informations au FBI

Au cours des semaines suivantes, Mme VanDam et Mme Clevenger ont envoyé divers documents et rapports contenant des preuves à l’appui de leurs «allégations graves» à l’État, selon des documents judiciaires, et ont organisé au moins un témoin pour rencontrer des enquêteurs extérieurs. Mais Mme VanDam regardait de plus en plus par-dessus son épaule: en décembre, après son dernier courrier électronique à l’État, elle a dit au procureur de la ville que quelqu’un semblait lire le courrier électronique de son département; les messages qu’elle n’avait jamais vus étaient marqués «lus», a-t-elle dit.

En quelques jours, les licenciements sont tombés, accusant Mme VanDam «d’actes répétés d’insubordination».

M. Paustian et M. Augustyn ont nié avoir jamais eu accès aux courriels de Mme VanDam avant qu’elle ne soit congédiée. Mais tous deux ont déclaré dans des entretiens qu’ils avaient, avec l’approbation du procureur de la ville, lu la correspondance du chef de la police après son licenciement, recherchant et trouvant des preuves qu’elle avait dénigré la ville. Ils ont dit qu’ils avaient été choqués de trouver son courrier électronique à l’État, qui, selon eux, était plein de rumeurs non étayées et de mensonges absolus – dans certains cas à leur sujet.

Elle leur a dit que, vous savez, elle allait aller au fond de tout ce qui se passe à Guernesey », a déclaré M. Paustian. «Je devais m’asseoir et je devais me demander, est-ce bon pour la communauté? Et ce n’était pas le cas.

M. Paustian a dit qu’il avait discuté des allégations de Mme VanDam avec les enquêteurs du FBI et de l’État l’année dernière, et s’est fait dire que les problèmes ne semblaient pas pires que dans n’importe quelle autre petite ville.

«Il se passe des choses à Guernesey. Nous le savons », a déclaré M. Paustian. Il a dit que certaines des allégations sur lesquelles Mme Van Dam examinait étaient probablement vraies, y compris sa conviction que de la drogue était vendue dans les bars.

(Au moins un propriétaire de bar a ridiculisé l’idée. “Traiter de la drogue par la fenêtre du Kelley’s Bar? C’est ridicule pour moi”, a déclaré Renee Boomhower, propriétaire du bar depuis 1999.) M. Paustian a déclaré qu’il ne considérait en aucun cas la question comme un problème majeur. «Je ne perds certainement pas le sommeil pour ça», dit-il. “Honnêtement, je ne le fais pas.”

Mme Van Dam n’a pas été le premier policier à se plaindre d’ingérence en essayant de s’attaquer au problème de la drogue dans la ville.

Sept anciens policiers de Guernesey ont rappelé lors d’entretiens avoir été menacés, harcelés ou avertis par des responsables de la ville lorsqu’ils ont ouvert une enquête.

“Le vieil adage, selon lequel un service de police est le reflet des normes culturelles et des désirs des personnes qu’il sert – malheureusement, la culture dans ce cas est dérisoire”, a déclaré Stephen O’Donnell, un ancien policier de Guernesey qui a quitté la ville. en 2019 et travaille maintenant comme officier à Jackson, Wyo.

Joseph Hayes, qui a travaillé comme officier du K-9 à Guernesey en 2010 et 2011, a déclaré qu’il avait été expulsé lorsqu’il a commencé à faire des progrès dans une affaire de drogue impliquant des personnes bien connectées en ville. «La dynamique là-bas est tout simplement effrayante», a-t-il déclaré.

Mme Clevenger, dont le procès contre la ville doit être jugé en septembre, a déclaré que les responsables de la ville se concentrent sur la lutte contre les deux anciens officiers au lieu de s’attaquer à la gravité du problème de la drogue à Guernesey.

«Cela en dit long sur le fait qu’ils préfèrent simplement se taire et maintenir le statu quo», a-t-elle déclaré.

Un nouveau chef de la police et plusieurs nouveaux agents ont été embauchés, mais presque immédiatement, le département a eu un nouveau défi à relever: l’un des nouveaux agents, Trampas Glover, a été arrêté pour avoir fumé de la méthamphétamine dans son garage, alors que ses enfants étaient présents.

Il a plaidé coupable en décembre, admettant qu’il avait saisi la drogue lors d’un contrôle routier.

«L’abus de drogues, ça arrive», a déclaré Mme Clevenger. «Mais regardons les choses d’une manière honnête et ouverte, faisons ce que nous pouvons pour essayer d’obtenir de l’aide des individus au lieu, vous savez, de licencier des femmes pour avoir fait leur travail.»

Susan C. Beachy a contribué à la recherche.



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