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Comment la télévangéliste Tammy Faye Bakker est devenue une alliée improbable dans la crise du sida


Le 15 novembre 1985, deux mois seulement après que le président Ronald Reagan eut enfin prononcé publiquement le mot « SIDA », la télévangéliste Tammy Faye Bakker a fait quelque chose d’audacieux et intrépide à l’époque : elle a interviewé un homosexuel vivant avec le VIH à la télévision en direct et le traita avec compassion.

« Quelle tristesse que nous, chrétiens – qui devons être le sel de la terre, nous qui sommes censés pouvoir aimer tout le monde – ayons tellement peur d’un patient atteint du SIDA que nous ne monterons pas et ne passerons pas notre bras autour d’eux et dites-leur que nous nous soucions », a déclaré Bakker en larmes lors de son entretien de 24 minutes avec Steve Pieters.

La conversation a été diffusée lors de la “Tammy’s House Party” sur le réseau Praise the Lord, une chaîne qui a atteint 20 millions de téléspectateurs dans des dizaines de pays au sommet de sa popularité. On pense que c’est la première fois qu’un télévangéliste parle à une personne vivant avec le sida ou le VIH à la télévision, et l’interview en profondeur (trop approfondie pour certains téléspectateurs) est devenue une étape importante dans l’histoire du sida et des LGBTQ.

Alors que Bakker, décédée d’un cancer en 2007 à l’âge de 65 ans, a un héritage compliqué, brouillé par la condamnation pour fraude de son premier mari Jim Bakker, son bilan sur les droits des homosexuels, en particulier l’empathie qu’elle a manifestée envers ceux qui vivent avec le VIH et le sida, est resté clair et était radical pour l’époque.

Jessica Chastain dans le rôle de Tammy Faye Bakker dans “Les yeux de Tammy Faye”.Rechercher des images claires

La conversation décisive de Bakker avec Pieters a eu lieu il y a plus de 35 ans, mais elle a été remise sous les projecteurs grâce au nouveau film “Les yeux de Tammy Faye”, mettant en vedette l’actrice nominée aux Oscars Jessica Chastain dans le rôle principal. Basé sur le documentaire culte du même nom narré par RuPaul en 2000, le film, qui fait ses débuts dans les salles vendredi, met en évidence cette interview révolutionnaire.

“Quand j’ai vu le documentaire et que j’ai vu cette scène – ce moment incroyable entre Steve Pieters et Tammy Faye – je savais à quel point c’était important, car ma connaissance de Tammy était exactement ce que les médias m’avaient nourri, cette version sensationnelle qui se concentrait sur le drame », a déclaré Chastain, qui était également producteur exécutif du film, à NBC News du Festival international du film de Toronto. “Ce n’est pas vraiment la véritable histoire de qui elle était, et cela m’a époustouflé.”

Chastain a acquis les droits de l’histoire de Bakker il y a près d’une décennie et travaille depuis pour porter le film sur grand écran.

« Pour moi, cette interview était la raison pour laquelle j’ai dû faire le film ; c’était la scène la plus importante », a-t-elle déclaré. “Steve Pieters est phénoménal, toutes ses réponses étaient si affectueuses et belles, et Tammy Faye, elle avait toutes ces petites questions naïves. Je suis convaincu qu’ils ont sauvé des vies avec cette interview, parce que beaucoup dans le monde évangélique conservateur renient leurs enfants qui leur parlent.

Lorsque Bakker a appris, au cours de cette interview, que les parents de Pieters l’avaient accepté lorsqu’il leur a parlé, elle est devenue visiblement émue.

“Dieu merci pour une maman et un papa qui se tiendront avec un jeune”, a-t-elle déclaré. «Ils sont toujours votre garçon, ils sont toujours votre fille, peu importe ce qui se passe dans leur vie, et je pense qu’il est si important que nous, en tant que maman et papa, aimions à travers tout, et c’est ainsi avec Jésus, vous savez. Jésus nous aime à travers tout.”

Ce à quoi Pieters a répondu : « Jésus m’aime tel que je suis, je le crois vraiment. Jésus aime comme j’aime.

L’empathie d’un survivant

Alors que Bakker ne se verra pas représentée sur grand écran, Pieters – qui a eu huit mois à vivre en 1984 – est toujours en vie aujourd’hui. Résident de Los Angeles et maintenant âgé de 69 ans, Pieters a déclaré qu’il était heureux de voir son entretien avec Bakker dépeint dans le film et d’atteindre une nouvelle génération qui n’est peut-être pas consciente de l’horreur et de la stigmatisation auxquelles les personnes vivant avec le VIH et le sida ont été confrontées dans les premières années de l’épidémie.

“Je ne sais pas vraiment pourquoi j’ai survécu à ce qui a tué tant d’autres personnes”, a déclaré Pieters à NBC News. « J’étais légalement aveugle pendant un certain temps, j’étais paralysé du côté gauche de mon corps et mes glandes surrénales ont explosé. Cela m’a presque tué plusieurs fois, mais ils m’ont tiré du bord, et je suis ici pour raconter l’histoire. Est-ce un miracle ? Est-ce une anomalie ? Je ne sais pas.”

Jessica Chastain et Steve Pieters assistent à la première new-yorkaise de “The Eyes of Tammy Faye” au SVA Theatre de New York le 14 septembre 2021.Taylor Hill / WireImage

Pieters est “sorti du placard” dans les années 1970 et est devenu un militant et un pasteur dans une église affirmant les homosexuels, a-t-il déclaré. En 1982, il est tombé malade de ce qui était alors connu sous le nom de GRID, ou immunodéficience liée aux homosexuels. Il sera plus tard rebaptisé SIDA, ou syndrome d’immunodéficience acquise.

“J’ai été terriblement malade au cours des années suivantes, finalement diagnostiqué avec un lymphome de stade quatre et un sarcome de Kaposi en avril 1984”, a-t-il déclaré. “Et j’ai réussi à survivre à ce pronostic.”

« Mon médecin, Dieu la bénisse, m’a dit quand j’ai été diagnostiqué en phase terminale pour la première fois que tout le monde n’allait pas mourir du sida. Elle a dit : ‘S’il y a un survivant sur un million, pourquoi ne pas croire que vous êtes celui-là sur un million ?’ »

En 1985, a déclaré Pieters, il a été le premier patient à recevoir l’un des premiers médicaments que les scientifiques aient jamais essayé contre le VIH, un agent antiviral appelé suramine. Environ six semaines après le début du traitement, il a déclaré que les cancers déclenchés par le virus étaient en rémission complète et ont disparu. Le médicament, cependant, était extrêmement toxique, le rendant malade. Toutes les autres personnes impliquées dans le procès sont décédées, sauf une, a-t-il déclaré.

Tammy Faye Bakker Messner signe son livre “I Will Survive… And You Can Too”.Mark Sullivan / Fichier WireImage

Comme Pieters, Bakker se considérait comme une survivante, et ce statut de survivante est ce qui la reliait à tant de personnes, selon ceux qui la connaissaient. Elle a même écrit un livre intitulé « I Will Survive … And You Will, Too » en 2003 qui racontait ses diverses luttes, y compris son divorce, son premier combat contre le cancer et la façon dont elle faisait face à la dépendance et à la dépression.

Et comme de nombreuses personnes qui ont survécu à l’épidémie de sida des années 1980, Pieters a déclaré qu’il avait dû concilier des sentiments complexes sur le fait d’être un survivant.

“Ce que j’ai découvert à ce sujet au fil des ans, c’est que je ne peux pas être pleinement en vie si je permets à la culpabilité du survivant de gouverner ma vie”, a-t-il déclaré. « Je dois trouver la joie de vivre, chaque jour. »

“Aucun de nous n’a de garantie pour demain”, a-t-il ajouté. « Donc, je suis ici maintenant, ressentant de la joie malgré tout ce qui peut se passer dans ma vie ou dans le monde, et c’est pour moi ce qui est vraiment important. La joie, j’ai découvert, n’est pas l’absence de souffrance, mais la présence de la foi, de l’espérance et de l’amour, et j’ai essayé de vivre cela.

« L’intrépidité d’une drag queen »

C’est au cours de cet essai mortel de drogue que Pieters s’est assis pour une interview avec Bakker par satellite depuis la Californie. Bakker diffusait depuis les studios Praise the Lord à Charlotte, en Caroline du Nord. Elle a affirmé lors de leur interview que la raison pour laquelle Pieters n’avait pas pu se rendre au studio était à cause de ses traitements de chimiothérapie, mais Pieters a dit qu’il y avait plus à l’histoire.

“J’ai découvert plus tard que – alors que Jim et Tammy auraient été très hospitaliers envers moi – ils avaient peur que [their employees] pourrait ne pas bien me traiter, et qu’en effet l’équipe de tournage pourrait ne pas fonctionner si j’étais en studio », a-t-il déclaré. “Je pense donc que c’était une combinaison d’entre eux voulant faire attention à ma santé, mais aussi s’assurer que je n’étais pas mal traité par les autres employés.”

Certains critiques de l’interview ont souligné le caractère envahissant et même offensant des questions de Bakker – qui comprenaient des questions sur la vie sexuelle de Pieters, si les homosexuels pouvaient transformer leurs enfants en droits et pourquoi Pieters n’avait « aucun espoir… d’être hétéro » – mais Pieters a dit même bien que certaines de ses questions le laissent sans voix, il était heureux qu’elle les ait posées.

« J’ai eu un certain nombre de personnes qui ont vu l’interview me dire au fil des ans, ‘Eh bien, elle a posé beaucoup de questions vraiment stupides, en particulier sur le fait d’être gay’ », a déclaré Pieters. «Mais c’étaient les bonnes questions pour le public, et je le savais à l’époque – même si j’étais un peu abasourdi quand elle m’a demandé si j’avais déjà eu une expérience sexuelle avec une femme. Mais, vous savez, c’étaient les bonnes questions pour son public, et j’en ai profité pour les éduquer.

Pieters a également déclaré qu’il pensait que ses questions sur sa sexualité avaient également une raison plus personnelle. “Il a été dit qu’en m’interrogeant de si près sur les raisons pour lesquelles je devais être gay, elle était aux prises avec des problèmes de son propre mariage”, a-t-il déclaré.

À la fin des années 1980, son collègue télévangéliste Jerry Falwell a accusé Jim Bakker d’avoir eu des relations sexuelles avec d’autres hommes, y compris un responsable de Praise the Lord, qui a révélé sa relation présumée avec Bakker à un grand jury fédéral convoqué pour déterminer si l’argent du ministère était payé pour des faveurs sexuelles. . Jim Bakker a nié ces allégations mais a été reconnu coupable de 28 chefs d’accusation de fraude et de complot en 1989 et condamné à 45 ans de prison. Il a été libéré sur parole en 1994 après avoir purgé un peu moins de cinq ans. Il est marié à sa seconde épouse depuis plus de deux décennies.

Quelles qu’aient pu être les intentions de Bakker, son entretien avec Pieters a secoué le monde chrétien et a été considéré comme un acte de défi à l’égard de l’église et des valeurs politiques conservatrices.

“C’était puissant et radical, et elle a eu beaucoup de problèmes pour cela”, a déclaré Pieters à propos de la réaction.

Tammy Sue Bakker lors d’un enregistrement de “The Sally Jesse Raphael Show” à Sea World à San Diego, Californie, en 1990.Collection Jim Smeal / Ron Galella via le fichier Getty Images

La fille de Bakker, Tammy Sue Bakker, utilise également le mot « radical » pour décrire sa mère, en particulier l’acceptation qu’elle dit que sa mère a montrée aux personnes qui ont été ostracisées par d’autres chrétiens de haut niveau à l’époque.

« Je n’ai pas été élevé avec jugement ; ce n’était tout simplement pas dans notre maison », a-t-elle déclaré à NBC News dans sa première interview en 17 ans. “C’était toujours une belle chose, et c’était toujours significatif dans la mesure où cela va et simplement accepter. Mon meilleur ami au lycée était gay et c’était l’école que nous avions à Heritage. Tout le monde était gentil et aimant avec lui, même dans notre église.

Tammy Sue Bakker avait 15 ans lorsque sa mère a interviewé Pieters, mais elle a dit qu’elle s’en souvenait clairement.

«Je savais que lorsque maman a fait l’interview, c’était révolutionnaire et que les gens allaient être en colère, parce que les chrétiens ne le comprenaient pas», a-t-elle déclaré. “J’étais fier d’elle pour l’avoir fait.”

“Son amour était exposé ce jour-là et elle n’en avait pas honte”, a-t-elle ajouté. «Elle n’avait pas cette peur de ce que les gens allaient penser. Elle portait du maquillage, elle portait ses perruques, elle avait ses gros seins, elle portait ses vêtements de fou et ses grosses boucles d’oreilles et chantait comme elle chantait. Elle avait un livre intitulé “I Gotta Be Me”, et c’est elle. C’est comme ça qu’elle était.

Dans le documentaire de 2000 – qui a été créé lorsque le mariage homosexuel reconnu par le gouvernement fédéral n’était qu’une chimère et que le sexe gay était toujours criminalisé dans de nombreux États du pays – Tammy Faye Bakker a été interrogée sur son attitude envers les droits des homosexuels. Elle a notamment répondu: “Nous ne sommes tous que des gens faits de la même vieille saleté, et Dieu n’a fait aucune camelote.” C’est aussi une ligne utilisée dans le film Chastain.

Tammy Faye Bakker Messner, au centre, s’entretient avec les drag queens Jolene Sugarbaker, à droite, et Lady Bunny, à gauche, avant un concours de sosies de Tammy Faye à Cobalt, Washington, le 8 juin 2002.Marvin Joseph / The Washington Post via le fichier Getty Images

L’audace de Bakker et son refus de se conformer ont été quelque chose qui a frappé Chastain – et l’a incitée à faire une comparaison peut-être appropriée, car Bakker est devenue une sorte d’icône gay et a même servi d’inspiration pour les artistes interprètes ou exécutants.

“Elle avait l’intrépidité d’une drag queen”, a déclaré Chastain. «Il y avait quelque chose chez elle, les gens parlent de drag comme d’un masque ou son maquillage est un masque, et pour moi, je l’ai vu comme une façon pour elle d’exprimer ce qu’elle ressentait à l’intérieur. Ce n’était pas un masque ; elle ne se cachait pas, c’était vrai. Elle était créative, elle était artistique. C’était une belle chose à son sujet.

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