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Au milieu des signes de problèmes, le MOCA peut-il trouver sa place?


LOS ANGELES – Klaus Biesenbach s’est récemment promené dans le Geffen Contemporary, l’espace d’exposition de l’entrepôt du Musée d’art contemporain, élégant dans son costume bleu nuit signature et ses bottines noires. Parlant de son intention de rouvrir le 3 juin et des récentes améliorations apportées aux bâtiments en tant que directeur, il est tombé comme un gars avec les mains sur le volant.

Pourtant, quelques jours auparavant, le musée, connu sous le nom de MOCA, avait confirmé deux démissions clés: un conservateur principal, qui est parti citant la résistance des dirigeants du musée aux initiatives de diversité, et le directeur des ressources humaines, qui a déclaré qu’il avait quitté en raison d’un «hostile». environnement de travail.

Et à peine deux mois plus tôt, l’institution avait annoncé que Biesenbach, embauché en 2018 au MoMA PS1 dans le Queens, ne détiendrait plus le titre de directeur mais s’appellerait «directeur artistique» et partagerait le pouvoir avec un «directeur exécutif» pour dont une recherche est actuellement en cours.

Certes, les musées de tout le pays ont été confrontés aux défis économiques causés par la pandémie et à la pression du personnel sur les questions de diversité à la lumière du mouvement Black Lives Matter. Au cours de sa fermeture d’un an en raison de Covid-19, les revenus du MOCA ont chuté de 26% et les membres de 32%. Le musée a également licencié 97 membres du personnel à temps partiel (environ 30 employés à temps plein qui étaient en congé sont revenus).

Mais les essais actuels du MOCA surviennent au moment même où le musée espérait sortir d’une histoire tumultueuse qui a inclus deux administrateurs à court terme, un raid sur sa dotation pour payer les factures et un projet de fusion avec le Los Angeles County Museum of Art.

Le président fondateur du MOCA était le philanthrope milliardaire et collectionneur d’art contemporain Eli Broad, décédé vendredi. En 2008, il a ramené le musée du bord de l’effondrement avec un renflouement de 30 millions de dollars et il y a cinq ans, il a ouvert le musée d’art contemporain Broad de l’autre côté de la rue.

Beaucoup dans le monde de l’art disent que le MOCA, qui a ouvert ses portes en 1979, a été éclipsé par le Broad, qui a rapporté une fréquentation annuelle de 917489 en 2019; Le MOCA a eu 357 747 visites (bien que la fréquentation ait augmenté au cours des cinq dernières années).

Certains ont interprété la récente réorganisation de la direction comme un signe que Biesenbach, comme ses prédécesseurs, n’était pas longtemps pour le MOCA, une manifestation des préoccupations exprimées par certains lors de sa nomination.

Mais lors de son premier entretien en personne en profondeur depuis la pandémie, Biesenbach, 54 ans, a déclaré que la possibilité de partager la charge de travail avec un directeur exécutif était «une excellente opportunité». Et tout en reconnaissant les défis à relever, il a déclaré que les choses allaient dans la bonne direction.

«Nous sortons d’une année de beaucoup de concentration interne, de pause, de réflexion», a déclaré Biesenbach. «Je fais humblement de mon mieux.»

“Chaque jour”, a-t-il ajouté, “est une chance de s’améliorer.”

Maria Seferian, qui est devenue la présidente du MOCA en 2018, a déclaré que le nouveau directeur exécutif supervisera les opérations, la gestion et les efforts de diversité, permettant à Biesenbach de se concentrer sur ses forces: programmer des expositions, travailler avec des artistes et cultiver des donateurs.

«Ce n’est pas un exemple de se débarrasser d’un directeur et d’en faire venir un autre», a-t-elle déclaré.

Lorsqu’on lui a demandé si cette décision était une rétrogradation pour Biesenbach, Seferian a déclaré: «Non, nous y pensons comme une expansion et demandons à Klaus de faire plus dans ce pour quoi il est excellent, comme l’activation de la communauté artistique et philanthropique.»

Mais l’ancien directeur des ressources humaines du musée, Carlos Viramontes, qui a démissionné en février après moins de deux ans, a déclaré dans une interview qu’un examen interne «360» – dans lequel les membres du personnel offrent des commentaires anonymes – a révélé des évaluations négatives de la performance de gestion de Biesenbach, comme ainsi que celle des autres membres de l’équipe de direction.

En particulier, a déclaré Viramontes, les critiques indiquaient que Biesenbach était souvent réticent à prendre des décisions difficiles parce qu’il ne voulait pas être le méchant et que les membres du personnel ne se sentaient pas suffisamment soutenus par lui.

“Je ne sais pas si c’est tellement qu’il est incapable, mais il ne veut pas être le leader”, a déclaré Viramontes. «Il ne savait pas comment gérer les autres.»

Lorsque Viramontes a partagé les résultats du processus d’examen 360 avec son propre superviseur, Amy Shapiro, directrice adjointe du MOCA, il a déclaré qu’elle s’en était emparée, car elle – avec d’autres hauts dirigeants – avait également reçu des commentaires négatifs.

«Je viens de leur lire les critiques, je ne les ai pas écrites, mais mon patron a décidé d’en faire une chose personnelle», a-t-il déclaré, ajoutant: «Je suis devenu le bouc émissaire. Ces mêmes avis qui, selon eux, étaient problématiques, sont ceux qui ont été utilisés pour rétrograder Klaus. “

Dans un e-mail, Shapiro a répondu: “Je ne suis pas d’accord avec les allégations et les caractérisations de Carlos, et ses tentatives de blesser le MOCA sont très bouleversantes.”

Le musée a déclaré dans un communiqué qu’un conseiller indépendant avait examiné les mêmes données et conclu que Viramontes avait faussé négativement les conclusions en résumant les commentaires sur les dirigeants de MOCA. Le musée a également déclaré que le changement de sa structure de direction ne répondait pas aux critiques.

«Le MOCA, avec Klaus, a déterminé qu’une structure de direction élargie était dans l’intérêt du musée», indique le communiqué. «La nouvelle structure sort d’une année pandémique qui a permis une introspection sur la façon dont le musée peut mieux servir son personnel et ses communautés et est conçue pour renforcer la sensibilisation artistique et philanthropique.»

Dans une interview, Seferian a souligné les réalisations de Biesenbach à ce jour, notamment le transfert du musée à l’entrée gratuite avec un cadeau de 10 millions de dollars de Carolyn Clark Powers, présidente du conseil d’administration du MOCA, et la création de Wonmi’s Warehouse, un programme de performance avec un cadeau de 5 millions de dollars de Wonmi Kwon, un fiduciaire et son mari, Kihong Kwon.

Biesenbach s’est dit particulièrement fier d’avoir animé le Geffen Contemporary dans la section Little Tokyo de la ville, à quelques pâtés de maisons du vaisseau amiral Grand Avenue du MOCA, en installant sur la façade deux œuvres de la taille d’un panneau d’affichage de l’artiste conceptuelle Barbara Kruger; de la planification d’un parc de sculptures agrandi à l’extérieur de l’entrée; et de reconfigurer le vaste intérieur du Geffen pour créer des espaces d’exposition distincts.

«Quand je suis arrivé, il ne s’agissait que d’un entrepôt et d’un parking», a-t-il déclaré en inspectant la zone. «Ça va être vraiment beau.»

Biesenbach a également noté que le MOCA au cours de la dernière année a reconnu volontairement un nouveau syndicat (bien que le musée dans un communiqué ait initialement déclaré «nous ne croyons pas que ce syndicat soit dans le meilleur intérêt de nos employés ou du musée») et a recueilli plus de 450 000 $ pour frais de fonctionnement pendant Covid en vendant des masques faciaux conçus par des artistes.

Le musée est sur le point d’annoncer l’ajout de six nouveaux membres du conseil d’administration, ce qui porte à 10 le nombre total d’administrateurs ajoutés sous Biesenbach – dont trois sont des personnes de couleur.

Catherine Opie, membre du conseil d’administration, a déclaré que diviser le travail du directeur avait du sens, compte tenu de la charge de travail prodigieuse, et que le musée s’était tourné vers des modèles à deux volets comme le Metropolitan Museum of Art de New York et les Serpentine Galleries à Londres. (où Bettina Korek est directrice générale et Hans Ulrich Obrist est directeur artistique).

«C’est un travail trop gros pour une seule personne», a déclaré Opie.

Seferian a souligné que le musée avait retrouvé une position de stabilité financière, après avoir mené à bien une campagne pour porter sa dotation à plus de 100 millions de dollars en 2013. Elle s’élève maintenant à plus de 150 millions de dollars. Le budget de fonctionnement – réduit à environ 16 millions de dollars contre environ 22 millions de dollars pendant la pandémie – est équilibré, a ajouté Seferian.

De plus, certains ont noté que puisque le musée a été fermé pendant près de la moitié du mandat de Biesenbach, il était difficile d’évaluer son leadership.

“Il est facile de dire que cela ne fonctionne pas, mais il n’est pas juste d’évaluer une situation pendant Covid”, a déclaré Deborah McLeod, directrice principale de la Gagosian Gallery à Los Angeles, ajoutant de Biesenbach, “Il est génial avec les collectionneurs, a apporté de merveilleux nouveaux les gens au conseil et il est génial avec les artistes. C’est beaucoup.”

Seferian a expliqué dans un courriel de février au personnel que le nouveau directeur exécutif «sera responsable de la gestion globale et des opérations du musée, y compris l’établissement des priorités stratégiques, institutionnelles et en capital clés, la planification à long terme, ainsi que la mise en œuvre et l’avancement de initiatives essentielles du Musée, y compris IDEA et d’autres initiatives destinées au personnel. »

C’était la gestion actuelle d’IDEA par le musée [Inclusion, Diversity, Equity and Accessibility] qui a incité Mia Locks, conservatrice principale du MOCA et responsable des nouvelles initiatives, à démissionner en mars après moins de deux ans de travail, affirmant dans un courriel de départ adressé au personnel, cité dans le Los Angeles Times, que «le leadership du MOCA n’est pas encore prêt à embrasser pleinement IDEA. »

Locks, qui n’a pas répondu aux messages demandant des commentaires, a été une perte importante pour le musée, une femme asiatique-américaine montante dans un monde de l’art désireux de promouvoir plus de femmes et de personnes de couleur. Ancienne conservatrice, avec Christopher Lew, de la Biennale de Whitney 2017, elle a également aidé à organiser le spectacle du Grand New York 2015 au MoMA PS1.

Biesenbach a déclaré qu’il était attaché à la diversité et a souligné que, sur 183 œuvres d’art acquises par le MOCA depuis son arrivée, 82 des 124 artistes qui les ont créées étaient BIPOC, féminines ou non binaires. «J’en ai fait un objectif en termes de collection et d’exposition», a-t-il déclaré.

Trois des hauts dirigeants du conseil sont des femmes: Seferian, Powers et la secrétaire, Heather Podesta. Le musée présente à venir des spectacles de plusieurs artistes de couleur, dont Henry Taylor, Jennifer Packer, Cao Fei, Tala Madani et Daniel Joseph Martinez.

Au fil des ans, certains ont rejeté Biesenbach comme étant plus flash que substance – moins doué pour gérer un musée que pour créer des liens avec des artistes et publier des photos Instagram de lui-même avec des amis célèbres comme Patti Smith, Yoko Ono et Lady Gaga. Il est également devenu connu pour ses émissions qui attirent l’attention comme celle de Björk en 2015 et celle de Marina Abramovic en 2010 (toutes deux au MoMA).

Biesenbach a déclaré que la critique était injuste, qu’il publiait simplement de bons vœux aux artistes le jour de leur anniversaire et qu’il travaillait autrement au nom du musée «24/6» sauf le dimanche – quand il a besoin «d’aller dans la nature» et de faire des randonnées dans le Forêt nationale d’Angeles. (Il ne conduit pas mais prévoit d’apprendre.)

Plusieurs de ceux qui ont assisté aux visites du studio Zoom de Biesenbach pendant Covid-19 ont salué ses discussions longues et détaillées avec des artistes tels que Mickalene Thomas, William Kentridge et Arthur Jafa.

Biesenbach a déclaré qu’il passait des heures à se préparer à ces interviews, qui sont diffusées depuis l’entrepôt de rechange près de MOCA qu’il partage avec son oie égyptienne, Cupcakes (il a incubé l’oie à partir d’un œuf acheté en ligne).

«Il a une très longue histoire avec des artistes du monde entier», a déclaré Bennett Simpson, conservateur principal de longue date du MOCA. «C’est génial pour le musée.»

Bien que le MOCA possède l’une des plus belles collections d’art d’après-guerre au monde, la sagesse conventionnelle est que l’institution est en train de sombrer.

Certains dans le monde de l’art estiment qu’une fusion a encore du sens, que ce soit avec LACMA ou avec le Broad. Mais Seferian a déclaré que cette perspective n’était pas envisageable. «Nous nous engageons à rester indépendants et financièrement stables», a-t-elle déclaré.

Bien que Seferian soit aux côtés de Biesenbach, il semblait à l’aise avec la possibilité d’être une figure de transition, faisant ce qu’il peut pour le MOCA jusqu’à ce que le musée soit transformé en «une nouvelle génération avec une voix forte et différente», a-t-il déclaré. «Nous devons passer le relais lorsque le moment est venu.»

«Aggie dirait:« Pensez simplement à savoir si vous pouvez faire une différence »», a ajouté Biesenbach, citant sa bonne amie, Agnes Gund, la philanthrope éminente. «J’espère que je peux faire une différence.»





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